Comment le sang de cet homme a t-il sauvé des millions de bébés?

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Un homme en Australie a aidé à sauver la vie de plus de 2 millions de bébés en faisant don de son sang «spécial», qui a été utilisé pour fabriquer un médicament destiné prévenir les problèmes potentiellement mortels chez les nouveau-nés.

Mais pourquoi le sang de cet homme serait-il spécial, et comment le médicament fonctionne-t-il pour sauver les bébés?

L’homme de 81 ans, James Harrison, a donné du sang pendant 60 ans et a fait son don final le vendredi 11 mai, selon le service de sang de la Croix-Rouge australienne. Parfois appelé «l’homme au bras d’or», Harrison a donné du sang plus de 1100 fois, et on estime que ses dons ont permis de sauver la vie de 2,4 millions de bébés au total, a déclaré la Croix-Rouge australienne.

Le sang de Harrison contient un anticorps rare qui est utilisé pour fabriquer un médicament appelé immunoglobuline anti-D, également connu sous le nom d’immunoglobuline Rh. Ce médicament est administré aux mères qui présentent un risque d’incompatibilité avec le fœtus appelé «incompatibilité Rh», ce qui signifie que le système immunitaire de la mère peut attaquer et détruire les globules rouges du fœtus.

Lorsque cela se produit, « vous vous retrouvez avec une situation où beaucoup de ces bébés auraient une quantité importante de leurs globules rouges brisés pendant sa période dans l’utérus », a déclaré le Dr Saima Aftab, directeur médical du Centre de soins fœtaux à Nicklaus Children’s Hospital à Miami. Cela peut entraîner de graves complications pour le nouveau-né, y compris des lésions cérébrales, la jaunisse ou même la mortinaissance, a déclaré Aftab.

Cependant, le traitement par l’immunoglobuline Rh, qui est faite à partir du plasma sanguin de donneurs de sang «spéciaux» comme Harrison, peut prévenir ces complications.

« La découverte de cet anticorps est l’une des plus grandes découvertes du siècle dernier », a déclaré Aftab à Live Science.

 

Comment ça marche

Vous avez probablement entendu dire que votre groupe sanguin est «positif» ou «négatif». Cela fait référence à une protéine appelée «facteur Rh» sur la surface des globules rouges. Quand les gens ont cette protéine, ils sont dits «Rh positifs», alors que s’ils manquent de protéines, ils sont «Rh négatif».

Pour la plupart des gens, qu’ils soient Rh positif ou Rh négatif ne fera pas une énorme différence dans leur vie, a déclaré Aftab. Mais pour les femmes enceintes, il peut y avoir des problèmes lorsque la mère est Rh négatif mais le fœtus est Rh positif.

C’est parce que si les cellules sanguines du Rh positif du bébé s’écoulent dans la circulation sanguine de la mère, le système immunitaire de la mère voit les cellules sanguines Rh positives comme étant «étrangères» et fait de nouveau des anticorps, dit Aftab. Ces anticorps peuvent ensuite traverser le placenta et briser les globules rouges du fœtus. Dans le monde en développement, une telle incompatibilité Rh est l’une des principales causes de maladie et de mortalité chez les nouveau-nés, a déclaré Aftab.

Pour prévenir les problèmes d’incompatibilité Rh, les médecins doivent d’abord tester le sang d’une femme au début de la grossesse ou avant la grossesse. Si elle est Rh négative, elle recevra probablement de l’immunoglobuline Rh. Aux États-Unis, environ 15% de la population est Rh négatif, selon Medscape.

Le Collège américain des obstétriciens et gynécologues (ACOG) recommande que les femmes Rh négatif reçoivent ce médicament quand elles sont enceintes de 28 semaines et aussi dans les 72 heures après avoir donné naissance à un bébé Rh positif. Une dose d’immunoglobuline Rh peut également être nécessaire après des procédures invasives, telles que l’amniocentèse, ou après une fausse couche au premier trimestre ou un avortement, dit ACOG. En Australie, environ 17 pour cent des femmes enceintes reçoivent le traitement, y compris la propre fille de Harrison, a rapporté le Sydney Morning Herald.

La façon dont l’immunoglobuline Rh fonctionne pour prévenir les complications de l’incompatibilité Rh n’est pas claire. Mais les chercheurs pensent que l’anticorps recouvre la surface des cellules sanguines Rh positives du fœtus dans la circulation sanguine de la mère et empêche le système immunitaire de la mère de les voir, a déclaré Aftab.

Il n’est pas courant que les gens aient dans leur sang le type d’anticorps utilisé pour fabriquer l’immunoglobuline Rh. En effet, en Australie, l’immunoglobuline Rh du pays est faite à partir d’un groupe de seulement environ 200 donneurs de sang, selon la Croix-Rouge australienne.
Harrison a probablement développé l’anticorps quand il a reçu une transfusion sanguine importante à l’âge de 14 ans.

Suite à cette transfusion, son système immunitaire a provoqué une forte concentration d’anticorps contre les cellules sanguines Rh positives, a déclaré Aftab, qui n’a pas traité Harrison. Cela voudrait dire que Harrison lui-même est Rh négatif.

Harrison a dû cesser de donner du sang parce qu’il a dépassé la limite d’âge pour les donneurs de sang en Australie, et la Croix-Rouge australienne a déclaré qu’il devrait cesser de faire des dons pour protéger sa santé, selon le Sydney Morning Herald.

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