D’éventuels extraterrestres originaire des “super-Terres” y seraient littéralement bloqué

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Les planètes «Super-Terre» sont des versions géantes de la Terre, et certaines recherches suggèrent qu’elles sont plus susceptibles d’être habitables que les mondes terrestres. Mais une nouvelle étude révèle à quel point il serait difficile pour les extraterrestres de ces exoplanètes d’explorer l’espace.

Pour lancer l’équivalent d’une mission lunaire Apollo, une fusée sur une super-Terre devrait avoir une masse d’environ 440 000 tonnes (400 000 tonnes métriques), en raison des besoins en carburant, selon l’étude. Cette masse est comparable a celle de la Grande Pyramide de Gizeh en Egypte.

“Sur des planètes plus massives, le vol spatial serait exponentiellement plus cher”, a déclaré l’auteur de l’étude, Michael Hippke, un chercheur indépendant affilié à l’Observatoire de Sonneberg en Allemagne. “De telles civilisations n’auraient pas la télévision par satellite, de mission lunaire ou de télescope spatial Hubble.”

Alors que les chercheurs ont découvert des mondes extraterrestres autour d’autres étoiles, une classe d’exoplanètes apparues a été les super-Terres, des planètes qui peuvent atteindre jusqu’à 10 fois la masse de la nôtre. Un certain nombre de super-Terres se trouvent apparemment dans les zones habitables de leurs étoiles, où les températures peuvent théoriquement soutenir l’eau liquide sur la surface planétaire et donc, potentiellement, la vie telle qu’elle est connue sur Terre.

Des travaux antérieurs ont suggéré non seulement que des mondes autres que ceux de la Terre pouvaient offrir des circonstances propices à la vie, mais aussi que certains pourraient être encore plus appropriés que des planètes telluriques. Les super-Terres, ont suggéré les chercheurs, pourraient être «super-habitables» – leur plus grande masse leur donnant des forces gravitationnelles plus fortes, de sorte qu’ils pourraient maintenir des atmosphères plus épaisses pour mieux protéger la vie contre les rayons cosmiques nocifs.

Si la vie évoluait sur une super-Terre lointaine, de tels extraterrestres auraient pu développer une civilisation avancée capable de voler dans l’espace. Cependant, la forte attraction gravitationnelle de ces planètes pourrait également rendre plus difficile pour les extraterrestres de décoller de leurs planètes, a déclaré Hippke dans la nouvelle étude.

Pour voir à quel point il était difficile pour les super-terriens de lancer une fusée conventionnelle, Hippke calculait la taille des fusées nécessaires pour échapper à une super-Terre de 70% plus large que notre planète et 10 fois plus massive. Ce sont à peu près les spécifications de la planète extraterrestre Kepler-20b, qui se trouve à environ 950 années-lumière de la Terre. Sur un tel monde, la vitesse de fuite est environ 2,4 fois plus grande que sur Terre.

Un grand défi pour les aliens sur un tel monde serait le poids du carburant que les fusées conventionnelles portent. Lancer une fusée au large d’une planète nécessite beaucoup de carburant, ce qui rend les roquettes lourdes, ce qui nécessite plus de carburant, ce qui alourdit l’engin, et ainsi de suite.

“Je suis surpris de voir à quel point, en tant qu’êtres humains, nous nous retrouvons sur une planète qui reste relativement légère pour mener des vols spatiaux”, a déclaré Hippke à Space.com. “D’autres civilisations, si elles existent, pourraient ne pas être aussi chanceuses.”

En supposant qu’une fusée sur la super-Terre simulée fonctionnait aussi bien que la Falcon Heavy de SpaceX, lancer une charge utile comme le prochain télescope spatial James Webb de la NASA nécessiterait 60 000 tonnes (55 000 tonnes métriques) de carburant, soit la masse des plus grands navires de guerre océaniques, selon Hippke.

“Les civilisations des super-Terres sont beaucoup moins susceptibles d’explorer les étoiles”, a déclaré Hippke. «Au lieu de cela, ils seraient dans une certaine mesure bloqués sur leur planète d’origine et, par exemple, utiliseraient davantage les lasers ou les radiotélescopes pour la communication interstellaire au lieu d’envoyer des sondes ou des vaisseaux spatiaux.

Les fusées fonctionnent mieux dans le vide de l’espace que dans une atmosphère. Donc partant de ce constat, Hippke a suggéré que les “super-terriens” pourraient vouloir lancer à partir d’une montagne. Cependant, la forte attraction gravitationnelle des super-Terres écraserait leurs surfaces, conduisant à des montagnes plus petites. Et sur Terre, l’avantage du lancement à haute altitude n’est pas très grand comparé au lancement au niveau de la mer, ajoute Hippke.

Il pourrait y avoir des moyens d’atteindre l’orbite autrement que par des fusées conventionnelles, par exemple en utilisant des ascenseurs spatiaux voyageant sur des câbles géants s’élevant hors de l’atmosphère. Cependant, un facteur clé limitant des ascenseurs spatiaux serait la résistance du matériau du câble. Le matériau le plus approprié aujourd’hui, les nanotubes de carbone, est juste assez fort pour la gravité de la Terre, et il est difficile de savoir si des matériaux plus solides sont physiquement possibles, rendant difficile de prédire si les ascenseurs spatiaux sur les super-Terres pourraient fonctionner.

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