La science du rire – et pourquoi elle a aussi un côté sombre

Senior women standing and sitting for exercise.

Lorsque vous entendez quelqu’un rire derrière vous, vous les voyez probablement au téléphone ou avec un ami – en souriant et en ressentant une sensation de chaleur et de flou à l’intérieur. 

Les chances sont que le son du rire pourrait vous faire sourire ou même rire. Mais imaginez que la personne qui rigole se promène seule dans la rue ou assise derrière vous lors d’un enterrement. Tout à coup, cela ne semble pas si attrayant.

La vérité est que le rire n’est pas toujours positif ou sain. Selon la science, il peut être classifié en différents types , allant de véritables et spontanés à simulés (faux), stimulés (par exemple par chatouillement), induits (par des médicaments) ou même pathologiques. Mais la base neuronale réelle du rire n’est toujours pas très connue – et ce que nous en savons, provient en grande partie de cas cliniques pathologiques.

Le rire et l’appréciation de l’humour sont des composantes essentielles de la fonction sociale, émotionnelle et cognitive adaptative. Étonnamment, ils ne sont pas uniquement humains. Les primates et les singes jouissent également d’un bon rire. Cela peut avoir évolué parce que cela les aide à survivre . Après tout, le rire est une activité communautaire qui favorise les liens, diffuse les conflits potentiels et atténue le stress et l’anxiété. Mais il perd rapidement son élan lorsqu’il se livre seul (le rire solitaire peut avoir des connotations inquiétantes).

Le rire a le pouvoir de dépasser momentanément d’autres émotions – nous ne pouvons pas pleurer moralement ou mijoter de colère tout en riant simultanément. C’est parce que nos muscles faciaux et notre architecture vocale ont été détournés par des émotions plus profondes. Et tout est contrôlé par des circuits cérébraux spécialisés et des messagers chimiques (neurotransmetteurs).

Nous savons qu’il existe plusieurs voies cérébrales qui contribuent au rire , chacune pour les différentes composantes. Par exemple, les régions du cerveau généralement impliquées dans la prise de décision et le contrôle de notre comportement doivent être inhibées pour faciliter les rires spontanés et débridés. Le rire repose également sur des circuits émotionnels reliant les zones responsables de l’expérience des émotions à celles nécessaires à l’expression des émotions.

Quelle maladie cela pourrait-t-il impliquer?

Bien que nous ayons acquis des connaissances détaillées sur les caractéristiques cérébrales essentielles aux expressions faciales, à la déglutition, aux mouvements de la langue et de la gorge, on en sait beaucoup moins sur la façon dont les émotions positives se transforment en rire. Heureusement, un certain nombre de maladies et de conditions ont contribué à faire la lumière sur ses fonctions neurales sous-jacentes.

Un syndrome particulièrement bien documenté, qui aurait été identifié pour la première fois par Charles Darwin, implique une exposition troublante d’émotion incontrôlée. Elle se caractérise cliniquement par des éclats de rire et de pleurs fréquents, involontaires et incontrôlables. Ceci est un trouble pénible de l’expression émotionnelle en contradiction avec les sentiments sous-jacents de la personne. La maladie est connue sous le nom de syndrome pseudobulbaire et peut être exprimée dans plusieurs conditions neurologiques différentes.

Bref résumé, la condition découle d’une déconnexion entre les «voies descendantes»frontales dans le tronc cérébral – qui contrôlent les pulsions émotionnelles – et les circuits et les voies qui régissent l’expression faciale et émotionnelle. Certains troubles spécifiquement associés à la maladie comprennent les lésions cérébrales traumatiques, la maladie d’Alzheimer, la maladie de Parkinson, la sclérose en plaques et les accidents vasculaires cérébraux.

En effet, une étude réalisée l’année dernière a révélé qu’un sens de l’humour de plus en plus tordu et le fait de rire à des moments inappropriés pouvaient être une indication précoce de la démence . Le syndrome d’affection pseudobulbaire est également l’un des effets secondaires les plus fréquemment rapportés de l’AVC en termes de changement émotionnel. Et étant donné la forte incidence des accidents vasculaires cérébraux chaque année, il est probable que la maladie soit très répandue dans la population générale .

Il existe un certain nombre d’autres conditions spécifiques pouvant être associées à un câblage cérébral anormal. La gélotophobie est une peur intense de se faire rire. Gelotophilia, par contre, est le plaisir de se faire rire. Le katagelasticisme associé , quant à lui, est la joie de rire des autres.

La gélotophobie, en particulier, peut évoluer vers une anxiété extrême, produisant un effet de joie, allant de l’inaptitude sociale à la dépression grave. Cela peut induire une surveillance environnementale vigilante pour détecter tout signe de ridicule. Cette peur anormale de se moquer peut résulter d’expériences précoces négatives de se faire taquiner, se moquer ou se moquer de soi. Les données d’imagerie montrent que la gélotophobie est associée à une mauvaise connectivité entre les zones cérébrales temporales frontales et médiales , réseaux chargés de surveiller et de traiter les stimuli émotionnels.

Nous savons également que les circuits cérébraux frontaux nous permettent d’interpréter le sens littéral du langage dans un contexte social et émotionnel. Cela nous aide à apprécier l’humour subtil comme le sarcasme. Fait intéressant, cette capacité est souvent perdue après une lésion cérébrale frontale ou dans des conditions associées à un dysfonctionnement frontal, par exemple l’autisme.

Rire sain

Malgré le côté sombre du rire, on ne peut nier que le rire provoque généralement des sentiments chauds. Nous savons que rire améliore la fonction cardiovasculaire, fortifiant nos systèmes immunitaires et endocriniens .

Nous savons aussi que «l’humour bienveillant» positif – «rire avec» plutôt que de «rire» des autres – est particulièrement gratifiant. En effet, la façon dont notre cerveau traite le rire des autres semble indiquer que rire avec quelqu’un a plus de profondeur émotionnelle et est plus agréable que de se moquer d’eux.

En effet, nos cerveaux semblent particulièrement touchés par des signaux joyeux et authentiques . Cela pourrait aider à expliquer pourquoi la thérapie par le rire a été montré pour avoir des effets puissants. Ceux-ci incluent l’entraînement musculaire, une respiration améliorée, une diminution du stress et de l’anxiété et une amélioration de l’humeur et de la résilience. Il a même été démontré que la thérapie par le rire fonctionnait de manière similaire aux antidépresseurs en augmentant les taux de sérotonine dans le cerveau, un neurotransmetteur essentiel aux sensations de bien-être et de calme.

Ainsi, quel que soit le style de l’humour, tant qu’il n’y a pas de maladie sous-jacente, le rire sera probablement le meilleur médicament.

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