Le cerveau humain peut contenir une carte pour la navigation sociale

La région du cerveau qui aide les gens à dire si un objet est proche ou lointain peut aussi guider émotionnellement proche les autres et comment ils les classent socialement, selon une étude menée à l’École de médecine Icahn au Mont Sinaï et publié aujourd’hui dans le revue Neuron.

Les résultats promettent de donner de nouvelles perspectives sur les déficits sociaux qui accompagnent les troubles psychiatriques comme la schizophrénie et la dépression.

L’étude s’est concentrée sur les preuves de l’existence d’une «carte sociale» dans l’hippocampe, la partie du cerveau qui se souvient des endroits dans l’espace physique et de l’ordre dans lequel les événements se produisent. Alors que des études antérieures avaient suggéré que l’hippocampe enregistre une représentation tridimensionnelle de notre environnement quand un ensemble clé de cellules nerveuses se déclenche, la façon dont l’hippocampe contribue au comportement social n’a pas été décrite précédemment.

«En quantifiant les modèles de réponse des personnes prenant des décisions basées sur les interactions sociales, nous avons constaté que l’hippocampe traque les relations, l’intimité et la hiérarchie dans une sorte de« carte sociale »», explique Rita Tavares, PhD, postdoctorant au Schiller Laboratory of Affective. Neuroscience à l’école de médecine Icahn au Mont Sinaï. « Nos données suggèrent un mécanisme commun pour la façon dont le cerveau code pour l’espace physique, le temps et les relations sociales. »

Les études et la théorie de la psychologie sociale antérieures avaient identifié deux facteurs principaux qui définissent les relations sociales: le pouvoir (compétence, dominance, hiérarchie) et l’affiliation (intimité, loyauté, amour). Dans la nouvelle étude, les chercheurs du Mount Sinai ont mesuré le sentiment d’affiliation et de pouvoir des participants en utilisant un modèle d’espace social: dans un jeu de rôle, les sujets sains devaient trouver un nouveau foyer et un nouvel emploi.

Pour quantifier les interactions sociales, les chercheurs ont utilisé le pouvoir et l’affiliation comme les axes x et y d’un graphe à deux dimensions où ils ont enregistré les coordonnées sociales de chaque interaction. Chaque fois que le participant interagissait avec un personnage pendant le jeu, les coordonnées de ce personnage se déplaçaient sur une trajectoire d’intimité ou de pouvoir plus ou moins grande. Les chercheurs ont conçu une analyse mathématique où ils ont demandé si l’activité cérébrale mesurée dans le scanner de neuroimagerie fonctionnelle (IRMf) suivait ces coordonnées sociales changeantes. L’équipe de recherche a trouvé une corrélation entre l’activité hippocampique et le mouvement à travers l’espace social abstrait.

«Nous avons constaté que les participants ayant déclaré de meilleures aptitudes sociales montraient un meilleur suivi hippocampique du mouvement des personnages du jeu à travers cet espace social», explique Daniela Schiller, Ph.D., professeure adjointe de psychiatrie et de neuroscience et directrice du laboratoire Schiller pour la neuroscience affective. l’école de médecine Icahn au Mont Sinaï. « Nos résultats suggèrent que l’hippocampe est crucial pour la cognition sociale et impliquent qu’au-delà du cadrage des localisations physiques, l’hippocampe calcule une carte sociale plus générale, inclusive, abstraite et multidimensionnelle. »

Naviguer à travers l’espace social peut être pertinent pour de nombreux troubles qui nuisent à la cognition sociale, comme la sociopathie, le trouble de la personnalité borderline, la schizophrénie, la dépression et l’autisme. Beaucoup de ces troubles sont connus pour impliquer un dysfonctionnement de l’hippocampe. Les résultats de l’étude actuelle prédisent qu’une représentation géométrique altérée de l’espace social dans l’hippocampe peut accompagner le dysfonctionnement social à travers les populations psychiatriques. Une exploration plus poussée de ces hypothèses pourrait permettre d’améliorer les options diagnostiques et thérapeutiques pour plusieurs

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