L’entreprise Iron Ox utilise l’IA et des robots pour produire 30 fois plus de produits que les fermes traditionnelles

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L’agriculture est un travail difficile. Aux États-Unis, plus de 2 millions de fermes emploient environ 925 000 personnes pour effectuer des tâches telles que la plantation, l’ensemencement et l’inspection, contribuant à des dépenses de production totales de 350 milliards de dollars en 2017.

Mais sans une augmentation de la productivité agricole d’au moins 60% , le monde pourrait ne pas croître suffisamment pour la population mondiale projetée d’ici 2050.

La crise imminente a incité les cofondateurs de Iron Ox , une jeune startup de trois ans basée à San Carlos, en Californie, à exploiter une base de données de connaissances en horticulture et de robotique pour la conception d’une ferme intérieure pour l’avenir. Iron Ox n’est pas la seule société à appliquer l’automatisation à l’agriculture. L’AeroFarms du New Jersey mise beaucoup sur les machines intelligentes, tout comme les startups Bower et Plenty, mais affirme être la première à automatiser entièrement le processus de croissance de bout en bout.

Iron Ox est l’invention du PDG et cofondateur Brandon Alexander, qui travaillait auparavant pour le laboratoire de robotique Willow Garage et plus tard pour la division secrète X de la société mère Alphabet (le laboratoire de recherche et développement derrière Google Glass, la spin-off automobile auto-conduite Waymo et Loon ). Avec le cofondateur Jon Binney, directeur technique d’Iron Ox, il a décidé de faire baisser les prix des produits afin d’aider à nourrir durablement 10 milliards de personnes.

«Chez Iron Ox, nous avons conçu l’ensemble de notre processus de culture avec une approche robotique avant tout», a déclaré Alexander. «Cela ne signifie pas simplement ajouter un robot à un processus existant, mais tout concevoir… autour de nos robots.»

La première ferme de 1000 mètres carrés d’Iron Ox, qui est en pleine production cette semaine, exploite un bras robotique équipé d’une caméra et de systèmes de vision par ordinateur capable d’analyser les plantes à une échelle inférieure au millimètre et d’exécuter des tâches telles que la plantation et l’ensemencement. Un système de transport mobile de 1 000 livres, qui a à peu près la taille d’une voiture, fournit des produits récoltés – y compris des légumes-feuilles tels que la romaine, la butterhead et le chou frisé ainsi que des herbes telles que le basilic, la coriandre et la ciboulette – en utilisant des systèmes de détection Le logiciel hébergé dans le nuage agit comme une sorte de cerveau pour le système, ingérant des données à partir de capteurs intégrés et utilisant l’intelligence artificielle pour détecter les parasites, prévoir les maladies et «assurer la cohésion entre toutes les parties. ”

Cela peut sembler une technologie coûteuse, mais Alexander et sa société ont déclaré qu’ils travaillaient à réduire les coûts en utilisant des pièces standard et en mettant en place un système de transport évolutif. (Les plantes, qui poussent dans un réseau très espacé, sont livrées via des plateaux.) D’autres économies proviennent de l’éclairage LED haute efficacité et d’un système de culture hydroponique qui réduit de 90% la consommation d’eau inutile.

Iron Ox affirme que d’ici un an, les ventes de produits pourront couvrir son investissement initial. C’est essentiel à un moment où les revenus agricoles sont en baisse. Entre 2013 et 2017, le revenu agricole net a chuté de 45% , soit la plus forte baisse de ce type enregistrée depuis trois ans depuis le début de la Grande Dépression.

Pour le moment, Iron Ox n’est pas une opération entièrement autonome: une équipe scientifique spécialisée dans les plantes exploite les données pour élaborer des procédures opérationnelles standard garantissant la sécurité des aliments, la santé des plantes et la croissance des cultures. Selon M. Binney, cette approche hybride permet à la ferme de répondre aux besoins de chaque plante et de produire 30 fois plus de produits par acre (environ 26 000 têtes de laitue et autres légumes verts) que les opérations de culture traditionnelles.

«Nous ne faisons pas que produire des produits durables et abordables; nous capturons d’énormes quantités de données exploitables », a déclaré Binney. «Cette mine de données signifie que nous pouvons nous assurer que chaque plante quittant notre ferme est parfaite. Nous disposerons du plus grand ensemble de données de plantes au monde et d’algorithmes très précis pour l’identification des maladies.»

À ce jour, Iron Ox a réuni 6 millions de dollars en fonds de démarrage. Elle a l’intention de vendre ses produits aux restaurants et aux épiceries dans les prochains mois et de s’étendre à d’autres sites en 2019.

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