Les plus vieux baobabs d’Afrique meurent les un après les autres

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De vieux arbres finissent par mourir. naturellement, la mort d’un arbre n’est pas nécessairement inhabituelle. Mais en Afrique, un schéma inquiétant a émergé.

Au cours des 12 dernières années, le continent a perdu plusieurs de ses plus anciens et plus grands spécimens du baobab africain, l’espèce la plus commune du genre baobab, caractérisée par sa petite taille, son tronc épais et sa longévité impressionnante.

Une équipe de chercheurs dirigée par des scientifiques de l’Université Babes-Bolyai en Roumanie a régulièrement visité les plus anciens spécimens de baobab d’Afrique, mesurant leurs dimensions et observant leur état de santé, un par un, depuis 2005. Au cours des 12 dernières années, les chercheurs ont relevé une mort partielle, perte de la ou des tiges les plus anciennes, de 8 des 13 plus vieux et de cinq des six plus gros spécimens.

Dans une nouvelle étude, publiée lundi dans la revue Nature Plants , les scientifiques affirment que les décès ne sont pas une coïncidence, mais la preuve d’un modèle, un modèle qu’ils croient être expliqué par le changement climatique.

« Il est très surprenant de visiter des baobabs monumentaux, âgés de plus de mille à deux mille ans, qui semblent être en bon état de santé, et de les retrouver après plusieurs années tombées au sol et mortes », Adrian Patrut, Un chercheur de l’Université Babes-Bolyai a déclaré à National Geographic . « Statistiquement, il est pratiquement impossible qu’un aussi grand nombre de grands baobabs meurent en si peu de temps pour des raisons naturelles. »

Les baobab forment généralement plusieurs tiges, et si les parois de ces tiges, ou des troncs, peuvent contenir de grandes quantités d’eau, de nombreuses tiges sont creuses. Tout au long de l’histoire, les humains ont transformé ces troncs creux en magasins, maisons, chapelles et même en bars. Pendant 20 ans, les visiteurs ont pu déguster une pinte à l’intérieur du baobab de Sunland, situé dans la province du Limpopo en Afrique du Sud. Mais en 2016, ses tiges ont commencé à se fissurer et s’effondrer, une par une.

Les baobabs offrent également un abri pour la faune. De nombreuses espèces d’oiseaux utilisent la grande canopée des arbres pour la nidification, tandis que de nombreux petits mammifères y grimpent pour éviter les prédateurs.

Tous les baobabs morts ou mourants décrits dans la dernière étude sont situés au Zimbabwe, en Namibie, en Afrique du Sud, au Botswana et en Zambie, et tous ont entre 1 000 et plus de 2 500 ans.

Les températures ont augmenté en Afrique au cours des dernières décennies, et de nombreux modèles climatiques suggèrent que le continent est le plus vulnérable au changement climatique. Plusieurs études ont montré que l’Afrique est susceptible d’accueillir des vagues de chaleur et des sécheresses plus longues et plus fréquentes alors que la planète continue de se réchauffer.

La dernière étude sur les baobabs anciens suggère que le changement climatique affecte déjà la végétation du continent.

« Nous soupçonnons que cela est associé à une augmentation de la température et de la sécheresse », a déclaré Patrut à BBC News . « C’est choquant et très triste de les voir mourir. »

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