Un système d’étoiles binaire est en train de projeter de puissants particules vers la Terre comme un genre de ‘canon à rayon cosmique’

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Notre Soleil est évidemment l’endroit le plus intense de notre système solaire, mais il est vraiment assez froid comparé à beaucoup d’autres systèmes. 

Eta Carinae, par exemple, est un système d’étoiles binaires qui se trouve à environ 7500 années-lumière de la Terre, et il est si incroyablement extrême que lorsqu’il envoie des rayons cosmiques dans l’espace, il parvient à nous atteindre ici sur Terre.

Une nouvelle étude réalisée par des astronomes utilisant le télescope spatial NuSTAR de la NASA dresse un tableau saisissant de Eta Carinae. Le système à deux étoiles est un endroit violent, avec ses étoiles jumelles produisant des vents stellaires incroyablement puissants lorsqu’ils tournent l’un autour de l’autre.

Le cœur de Eta Carinae est son double étoile, dont l’une représente 30 fois la masse de notre Soleil et l’autre 90 fois la masse. Ces étoiles massives sont en orbite autour d’une distance très proche, effectuant une rotation complète tous les cinq ans et demi. À leur approche la plus proche, les étoiles ne sont séparées que de 140 millions de miles, ce qui, selon la NASA, équivaut à peu près à la même distance que Mars du Soleil.

Les deux étoiles dégagent constamment des particules chargées à des vitesses extrêmement élevées, le vent de la plus grande étoile claquant dans celui de l’étoile plus petite, créant des vagues massives d’énergie qui sont soufflées dans l’espace. Une partie de cette énergie trouve son chemin dans notre propre système solaire, et pendant longtemps les astronomes ne savaient pas exactement d’où elle venait. Grâce aux outils fournis par le télescope NuSTAR, les scientifiques ont pu tracer définitivement la source.

« Nous savons depuis quelque temps que la région autour d’Eta Carinae est la source d’émission énergétique dans les rayons X et les rayons gamma de haute énergie », a déclaré Fiona Harrison, chercheur principal de NuSTAR, dans un communiqué . « Mais jusqu’à ce que NuSTAR soit capable d’identifier le rayonnement, montrer qu’il vient du binaire et étudier ses propriétés en détail, l’origine était mystérieuse. »

Ce «canon à rayons cosmiques» comme l’appelle la NASA ne nous menace pas à cause de la distance entre la Terre et le système volatil, mais la recherche de la source des divers rayons cosmiques peut aider les chercheurs à mieux comprendre les processus qui façonnent la galaxie. 

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