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Faites connaissance avec la start-up texane qui souhaite décarboniser l’industrie chimique

Solugen, une start-up qui s’est fixé un objectif non moins noble que la décarbonisation d’une grande partie de l’industrie pétrochimique peut être la première entreprise légitime de plusieurs millions de dollars à démarrer dans un laboratoire de méthamphétamine.

Lorsque les cofondateurs de la société, Gaurab Chakrabarti et Sean Hunt, ont commencé à chercher un laboratoire pour tester leur processus de test enzymatique.En fabriquant du peroxyde d’hydrogène, ils ne bénéficiaient que d’une petite subvention de 10 000 dollars du MIT, censée payer leurs salaires et couvrir leur loyer et leur équipement de laboratoire.

Chakrabarti, qui s’appelle maintenant en plaisantant «Le Heisenberg du peroxyde d’hydrogène» indique que les espaces de laboratoire qu’ils ont examinés au départ étaient trop coûteux. C’est pourquoi, par l’intermédiaire d’un ami d’un ami, il a loué un espace de laboratoire dans un établissement situé près de l’aéroport de Houston à 150 $. mois.

C’est là parmi les brûleurs et les ballons à fond rond que Hunt et Chakrabarti ont affiné leur processus de fabrication – en utilisant une fermentation à base de l’enzyme exclusive de Solugen faite à partir de cellules de levure génétiquement modifiées pour produire du peroxyde d’hydrogène.

«En 2016, je suis allé visiter le siège de Solugen à Houston, Ils sous-louaient une petite partie d’un plus grand laboratoire et c’était l’un des laboratoires les plus sommaires que j’ai jamais vus, mais les fondateurs de Solugen l’ont apprécié parce que le loyer était bas », se souvient de Seth Bannon, investisseur en semences de Solugen, associé fondateur de la société d’investissement. Cinquante ans. «Sean et Gaurab étaient incroyablement impressionnants. Ils avaient leur prototype de réacteur en service et vendaient déjà 100% de sa capacité, alors nous avons investi.

Créer un processus pouvant produire des milliers de tonnes de produits chimiques – sans compter sur le pétrole – constituerait une étape extrêmement importante dans la lutte contre le changement climatique mondial. Et Solugen dit que c’est exactement ce qu’il a fait – tout en obligeant l’industrie chimique à subventionner son développement.

L’industrie chimique est responsable de 10% de la consommation énergétique mondiale et de 30% de la demande énergétique industrielle, tout en contribuant également à 20% des émissions industrielles de gaz à effet de serre, selon le site internet. Intelligence globale d’efficacité.

Alors que le monde commence à faire face aux effets du changement climatique mondial, il sera essentiel de réduire les émissions de l’industrie pour éviter que le monde ne soit modifié de façon irréversible et catastrophique par l’activité humaine.

En tant que chroniqueur Ramez Naam a écrit dans Newstrotteur:

Notre le plus dur Les problèmes climatiques – qui sont à la fois importants et qui manquent de solutions évidentes – sont l’agriculture (et la déforestation – son principal effet secondaire) et l’industrie. Ensemble, ces émissions représentent 45% des émissions mondiales de carbone. Et les solutions sont rares.

L’agriculture et l’utilisation des sols représentent 24% de toutes les émissions humaines. C’est presque autant que l’électricité et deux fois plus que l’ensemble des voitures particulières du monde.

L’industrie – l’acier, le ciment et l’industrie manufacturière – représente 21% des émissions humaines, soit une fois et demie plus que l’ensemble des voitures, camions, navires, bateaux, trains et avions du monde.

Image courtoisie Intelligence globale d’efficacité

Les émissions de gaz à effet de serre ne sont que l’un des dangers associés à l’approche de production de l’industrie pétrochimique. Les processus de fabrication des produits chimiques sont également extrêmement volatiles et le travail est dangereux pour les employés et les communautés dans lesquelles ces usines opèrent.

La semaine dernière, une explosion dans une usine de produits chimiques a entraîné l’un des pires incendies de l’histoire de la ville. Les pompiers de la ville ont passé six jours à tenter de contenir un incendie chimique qui a brûlé 11 réservoirs de stockage gérés par la société Intercontinental Terminals.

«Ils transportent des produits chimiques exposés à l’environnement, et ces produits ne sont pas conçus pour être transportés de cette façon», a déclaré Francisco Sanchez, coordinateur adjoint de la gestion des situations d’urgence du comté. Houston Chronicle.

Homme vêtu de vêtements de travail avec un cordon de sécurité (Gracieuseté de Getty Images)

En revanche, le procédé de Solugen n’est qu’un peu plus dangereux que le brassage de la bière.

Depuis que Bannon a visité la société dans son premier laboratoire, Solugen a construit une usine de production en état de fonctionner capable de produire suffisamment de peroxyde d’hydrogène pour générer des revenus de plusieurs dizaines de millions de dollars.

Outre son installation de fabrication mobile actuelle, une mini-usine montée sur skid de 1 000 pieds carrés, Solugen utilise un nouveau financement d’investisseurs de 13,5 millions de dollars pour construire une nouvelle installation modulaire de 2 500 unités produisant 5 000 tonnes de peroxyde d’hydrogène par an.

Ce nouvel argent est venu du fonds d’investissement Founders Fund (co-fondé par l’investisseur libertaire controversé Peter Thiel), Fifty Years et Y Combinator.

La sauce secrète de Solugen réside dans sa capacité à créer à moindre coût des enzymes oxydases qui peuvent être combinées à des sucres simples pour fabriquer des produits chimiques d’oxydation – qui représentent environ la moitié de l’industrie chimique mondiale, évaluée à 4,3 milliards de dollars.

Les bioréacteurs de la société ont été spécialement conçus pour les produits chimiques qu’il fabrique, mais la véritable innovation est de considérer les enzymes comme un outil pour les produits chimiques d’oxydation.

Les entreprises sont maintenant en mesure de concevoir ces enzymes grâce aux progrès de la biologie informatique et à la capacité retrouvée des biochimistes d’ingénierie de l’ADN, explique Chakrabarti.

Solugen utilise les technologies CRISPR d’édition de gènes pour modifier les cellules de levure. Il a identifié un certain facteur de transcription qui agit comme un accélérateur de la production de l’enzyme requise par le processus de Solugen. Messager L’acide ribonucléique accable la plupart des processus typiques d’un cellule pour obliger la cellule à dédier la plupart de ses fonctions à la production d’enzymes. L’entreprise utilise ensuite un organisme de recherche sous contrat pour fabriquer l’enzyme à grande échelle à moindre coût.

Les entreprises ont également réduit les coûts de fabrication de ces enzymes spéciales. “La révolution est la banalisation de la biofabrication, en particulier la production d’enzymes », a-t-il déclaré. «Au lieu que nos enzymes coûtent 1 000 dollars par kg… C’est 1 à 10 dollars par kg.»

Une fois que Solugen aura prouvé que la nouvelle installation peut fonctionner, le seul problème est celui de l’échelle, selon Chakrabarti. «Nous utilisons des technologies enzymatiques pour créer des mini-usines chimiques (et) chaque mini-usine peut produire 5 000 tonnes de produits», explique Chakrabarti.

Selon M. Chakrabarti, un produit chimique typique (une lant a une capacité de production de 50 000 tonnes, mais le procédé de Solugen est beaucoup moins coûteux, at-il ajouté. Cela permet à la société de construire de manière rentable un réseau de petites usines. des produits moins chers », dit-il.

Et pour chaque tonne de produit que Solugen fabrique et vend, cela équivaut à éliminer six tonnes de carbone de l’atmosphère, explique Chakrabarti.

Les sociétés pétrolières et gazières ont déjà signé des contrats et commandent les produits de la société à hauteur de plusieurs millions de dollars.

«C’est une bonne façon de nous financer et de financer la disparition de l’industrie pétrolière et gazière», explique Chakrabarti au sujet des ventes de la société à ses clients initiaux. «Elles nous donnent de l’argent et nous permettent de nous attaquer à d’autres produits chimiques qui auraient été à base de pétrole… Le but ultime est de les éliminer. "

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