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Pourquoi manger des méduses est bon pour vous et pour l’environnement

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Les scientifiques étudient comment les méduses pourraient être utilisées comme une plus grande source de nourriture, en médecine et en nutraceutique.Photographie par Pixabay / silverstrike24

UNE Il y a quelques étés, Stefano Piraino marchait le long du rivage rocheux d’une petite île au large de la Sicile lorsqu’il a repéré une méduse échouée. Naturellement, il a déchiré un morceau et l’a mis dans sa bouche.

«Après quelques jours dans cet état, ils perdent leurs cellules urticantes et le rayonnement ultraviolet du soleil aurait dû tuer toutes les bactéries», a-t-il déclaré. "Mais quand même, je ne le recommanderais pas."

Comme un nombre croissant de chercheurs, Piraino, biologiste à l’Université du Salento à Lecce, en Italie, souhaite transformer les énormes fleurs de méduses de la menace improbable qu’elles représentent en quelque chose d’utile.

La nourriture est en haut de sa liste – il dit que les méduses peuvent être saines et délicieuses une fois cuites – bien qu’il existe de nombreuses autres idées allant des médicaments aux nutraceutiques. Pour commencer à utiliser ces créatures éthérées à nos propres fins, Piraino et d’autres veulent d’abord comprendre ceci: qu’est-ce qu’il y a exactement dans une méduse?

Les blobs transparents pulsés que le nom de méduse évoque sont en fait une étape d’un cycle de vie complexe. Cette phase méduse produit des œufs ou du sperme, qui à leur tour se développent en larves puis en un polype, qui se fixe aux surfaces sous-marines. De nombreux polypes ont tendance à produire de nouveaux médusas à la fois, créant des floraisons de plusieurs milliers d’individus.

Ces fleurs créent des situations collantes. En 2007, un porte-avions américain a été partiellement désactivé lorsque des méduses ont bouché les tuyaux permettant à l’eau de refroidir dans ses moteurs. En janvier, sur une semaine, quelque 13 000 personnes ont été piquées au large de la Gold Coast, en Australie.

Les fleurs deviennent-elles plus grandes et plus communes? Dans certains endroits, y compris la mer Adriatique, nous avons de bonnes bases suggérant qu’elles le sont, bien que les preuves ne soient pas tout à fait claires, car les gelées sont si difficiles à compter. À d’autres endroits, les données sont rares, de sorte que la situation globale est incertaine.

Finalement, les méduses meurent et leurs corps commencent à couler. La microbiologiste Tinkara Tinta de l’Université de Vienne, en Autriche, estime qu’il convient de poser des questions intéressantes sur la chimie des océans et sur la signification de ces changements chimiques pour la vie sous-marine. Après tout, il a été estimé que plus de 90% de la masse de zooplancton à corps mou dans l’océan est constituée de méduses. Qu’est-ce que tout ça va faire?

Molécules

Tinta dit que lorsque les carcasses de méduses coulent, elles commencent à être mangées et dégradées, libérant des molécules de nutriments. Bien que les méduses puissent contenir 95% d’eau, elles contiennent également de nombreuses molécules biologiques.

«C’est vraiment riche en protéines, en gros un super aliment pour les microbes», a déclaré Tinta. Au fond, les microbes décomposent toute cette matière organique en nutriments qui peuvent réintégrer le réseau alimentaire.

Le projet MIDAS de Tinta brosse un tableau plus riche de ce processus. En laboratoire, elle infuse dans les échantillons d’eau de mer des méduses en poudre mortes et un échantillon de bactéries présentes dans l’océan. Elle observe ensuite comment les populations de micro-organismes évoluent au fur et à mesure qu’elles commencent à se régaler de méduses, en prélevant des échantillons d’ADN dans les cultures et en dégageant de celles-ci les espèces qui se développent.

Elle a découvert que plusieurs espèces de bactéries qui ne sont généralement pas très répandues dans l’océan commencent à se reproduire rapidement lorsqu’elles obtiennent la biomasse de méduses. Celles-ci incluent certaines espèces liées à la bactérie responsable du choléra chez l’homme. Mais le travail n’est pas encore terminé, encore moins publié, et Tinta dit qu’il n’ya pas lieu de s’alarmer.

Même si la prolifération des méduses ne pose pas de problèmes car elles se décomposent, elles perturbent les activités humaines à la surface de l’eau. Une solution pourrait être de les pêcher et de les mettre à profit, c’est là que le travail de Piraino entre en jeu.

Il dit que d’autres projets et entreprises ont déjà montré que les méduses nous sont utiles. Prenez le collagène, la principale protéine structurelle dans les tissus conjonctifs humains et une protéine majeure dans les gelées. Le collagène provenant de vaches et de porcs est souvent utilisé dans des traitements médicaux pour l’homme, y compris dans les greffes osseuses et les interventions esthétiques. Il peut également être utilisé comme un échafaudage sur lequel développer des tissus qui peuvent ensuite être implantés dans des personnes.

Mais tous les types de collagène d’origine animale ne sont pas compatibles avec tous les types de cellules humaines. Jellagen, une société basée à Cardiff, au Royaume-Uni, déclare que le collagène issu des méduses offre un meilleur échafaudage alternatif, car le collagène des gelées est primitif et compatible avec une grande variété de types de cellules humaines.

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Un composé dans la méduse aux œufs frits semble avoir une activité anticancéreuse et pourrait être utilisé en médecine.Photographie par Arnaud Abadie / Flickr

Antioxydant

Piraino veut aller plus loin et trouver comment utiliser toutes sortes de méduses. Par exemple, il dit que si vous divisez le collagène en morceaux plus petits, il agit comme un antioxydant, une molécule réputée saine pour son action d’absorber des produits chimiques appelés radicaux qui peuvent endommager les cellules.

Et il y a quelques années, il a isolé un composé de la méduse méditerranéenne aux œufs frits (Cotylorhiza tuberculata) qui semble avoir une activité anticancéreuse. Il travaille maintenant pour savoir si le composé est efficace contre différents types de cancers. Le but ultime est de l’avoir approuvé en tant que médicament.

Dans le cadre d’un projet appelé Pulmo, Piraino tente de déterminer d’autres composés utiles dans la méduse pulmonaire de la mer Méditerranée (Rhizostoma Pulmo). À la fin de 2018, il a publié des preuves montrant que le contenu des ovaires des méduses peut tuer les bactéries.

Dans le cadre du plus grand consortium de recherche GoJelly, qui explore les utilisations durables des gelées, il cherche également à cuire au mieux les méduses afin de préserver au mieux les molécules saines qu’elles contiennent lorsqu’elles sont crues. À l’heure actuelle, la plupart des méduses consommées se trouvent en Chine, où elles sont capturées puis déshydratées avec du sel. Les gens le trempent ensuite dans l’eau avant de le manger.

Piraino a enquêté sur ce qui se passe quand il est plutôt bouilli dans de l’eau, cherchant à savoir quels composés le matériau résultant contient afin que nous puissions être sûrs de pouvoir être mangés sans danger. Jusqu’à présent, ses travaux ont montré que les méduses dans les poumons de la mer avaient de meilleurs résultats que les deux autres qu’il a testées en termes de conservation de ses composés antioxydants.

Alors, quel goût ont les méduses? Peut-être étonnamment, les méduses finissent par être croquantes à mâcher une fois cuites. Et il a tendance à prendre les saveurs qu’il rencontre lors de la cuisson, ce qui signifie qu’il peut varier considérablement. Piraino dit que celui qu’il a trouvé allongé sur la plage n’était pas le meilleur qu’il ait jamais goûté. Cela a été préparé pour lui à Milan par Gennaro Esposito, un célèbre chef de télévision italien.

Il était avec un collègue américain quand il les a essayés. "Et je vais vous dire ce qu’il a dit", a déclaré Piraino. «C’est la meilleure huître que j’ai jamais eue dans ma vie!»

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La recherche dans cet article a été financée par l’UE. Si vous avez aimé cet article, envisagez de le partager sur les réseaux sociaux.

Republié avec la permission de Horizon, le magazine européen sur la recherche et l’innovation.

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