La plus grande de ces formations connues; pourrait signaler des ressources dans le monde entier – Newstrotteur

Dans une nouvelle étude du sous-sol marin au large de la côte nord-est des États-Unis, des scientifiques ont fait une découverte surprenante: un aquifère gigantesque composé d’eau relativement douce piégée dans des sédiments poreux situés sous l’océan salé. Il semble que ce soit la plus grande formation de ce type jamais trouvée dans le monde. L’aquifère s’étend du rivage au moins du Massachusetts au New Jersey et s’étend de manière plus ou moins continue sur environ 50 milles jusqu’à la lisière du plateau continental. Si on le trouve à la surface, cela créerait un lac couvrant environ 15 000 milles carrés. L'étude suggère que de tels aquifères sont probablement situés sur de nombreuses autres côtes dans le monde et pourraient fournir de l'eau désespérément nécessaire aux zones arides qui risquent maintenant de s'épuiser.

Les chercheurs ont utilisé des mesures innovantes des ondes électromagnétiques pour cartographier l’eau, qui est restée invisible aux autres technologies. "Nous savions qu'il y avait de l'eau fraîche là-bas dans des endroits isolés, mais nous ne connaissions ni l'étendue ni la géométrie", a déclaré l'auteur principal, Chloe Gustafson, doctorante. candidat à l'observatoire de la Terre Lamont-Doherty de l'Université Columbia. "Cela pourrait devenir une ressource importante dans d'autres régions du monde." L'étude paraît cette semaine dans le journal Rapports scientifiques.

Les premières traces de l'aquifère sont apparues dans les années 1970, lorsque des entreprises ont foré du pétrole sur les côtes, mais ont parfois atteint de l'eau douce. Les trous de forage ne sont que des piqûres d'épingle dans le fond marin, et les scientifiques ont débattu pour savoir si les gisements d'eau étaient simplement des poches isolées ou quelque chose de plus grand. Depuis environ 20 ans, Kerry Key, coauteur de l’étude, maintenant géophysicien de Lamont-Doherty, a aidé les sociétés pétrolières à mettre au point des techniques permettant d’utiliser l’imagerie électromagnétique des fonds marins pour la recherche de pétrole. Plus récemment, Key a décidé de voir si une technologie de ce type pourrait également être utilisée pour rechercher des gisements d’eau douce. En 2015, lui et Rob L. Evans, de la Woods Hole Oceanographic Institution, ont passé 10 jours sur le navire de recherche Lamont-Doherty, Marcus G. Langseth, effectuant des mesures au sud du New Jersey et sur l'île de Martha's Vineyard, dans le Massachusetts, où des trous de sédiments riches en eau.

Ils ont largué des récepteurs sur le fond marin pour mesurer les champs électromagnétiques situés au-dessous, ainsi que le degré de perturbation des perturbations naturelles telles que les vents solaires et les éclairs. Un appareil remorqué derrière le navire a également émis des impulsions électromagnétiques artificielles et enregistré le même type de réactions du sous-sol. Les deux méthodes fonctionnent de manière simple: l’eau salée est un meilleur conducteur d’ondes électromagnétiques que l’eau douce, de sorte que l’eau douce se démarque comme une bande de faible conductance. Les analyses ont indiqué que les dépôts ne sont pas dispersés; ils sont plus ou moins continus, partant du rivage et s'étendant loin dans le plateau continental peu profond – dans certains cas, jusqu'à 75 milles. Pour la plupart, ils commencent à environ 600 pieds au-dessous du fond de l'océan et fond à environ 1 200 pieds.

La cohérence des données des deux zones d'étude a permis aux chercheurs d'inférer avec un degré de confiance élevé que les sédiments d'eau douce couvrent en permanence non seulement le New Jersey et une grande partie du Massachusetts, mais également les côtes situées entre Rhode Island, le Connecticut et New York. Ils estiment que la région contient au moins 670 milles cubes d'eau douce. Si de futures recherches montrent que l'aquifère s'étend plus au nord et au sud, il rivaliserait avec le grand aquifère Ogallala, qui fournit des eaux souterraines vitales à huit États des grandes plaines, du Dakota du Sud au Texas.

L’eau a probablement pénétré sous les fonds marins de deux façons différentes, selon les chercheurs. Il y a quelque 15 000 à 20 000 ans, vers la fin du dernier âge glaciaire, une grande partie de l'eau du monde était emprisonnée dans des glaces profondes. en Amérique du Nord, il s'étendait sur le nord du New Jersey, Long Island et la côte de la Nouvelle-Angleterre. Les niveaux de la mer étaient beaucoup plus bas, exposant une grande partie de ce qui est maintenant le plateau continental sous-marin américain. Lorsque la glace a fondu, les sédiments ont formé d'immenses deltas de rivières au sommet du plateau, et de l'eau fraîche s'est retrouvée piégée dans des poches éparses. Plus tard, le niveau de la mer a augmenté. Jusqu'à présent, le piégeage de cette eau "fossile" était l'explication courante de toute eau douce trouvée sous l'océan.

Mais les chercheurs disent que les nouvelles découvertes indiquent que l'aquifère est également alimenté par les eaux de ruissellement souterraines modernes. Alors que l'eau des précipitations et des masses d'eau s'infiltre dans les sédiments du littoral, elle est probablement pompée vers le large par la pression montante et décroissante des marées, a déclaré Key. Il a comparé cela à une personne qui pressait de haut en bas une éponge pour aspirer de l'eau des côtés de l'éponge. En outre, l'aquifère est généralement le plus frais près du rivage et se salit de plus en plus loin, suggérant qu'il se mélange progressivement à l'eau de mer au fil du temps. L'eau douce terrestre contient généralement moins de 1 partie par millier de sel, ce qui correspond à la valeur trouvée sous la mer près de la terre. Au moment où l'aquifère atteint ses limites extérieures, il atteint 15 parties pour mille. (L'eau de mer typique est de 35 parties pour mille.)

Si l'eau des parties extérieures de l'aquifère devait être retirée, elle devrait être dessalée pour la plupart des utilisations, mais le coût serait bien moindre que le traitement de l'eau de mer, a déclaré Key. "Nous n'avons probablement pas besoin de faire cela dans cette région, mais si nous pouvons montrer qu'il y a de grands aquifères dans d'autres régions, cela pourrait potentiellement représenter une ressource" dans des régions comme le sud de la Californie, l'Australie, le Moyen-Orient ou l'Afrique saharienne, a-t-il déclaré. . Son groupe espère élargir ses enquêtes.

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