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Il faut un village pour élever un suricate – Numéro 74: Réseaux

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LVivant dans le paysage plat et aride du Kalahari, les suricates sont l’une des espèces de mammifères les plus coopératives de la planète. La rareté de la nourriture et le peu d’endroits où se cacher des prédateurs les ont amenés à vivre en groupes où ils partagent les tâches de recherche de nourriture et de surveillance.

Mais ces animaux diminutifs coopèrent également d’une manière qui est rare chez les mammifères. Les suricates vivent dans des familles nombreuses pouvant compter jusqu’à 50 personnes, mais un seul mâle et femelle dominant se reproduira pendant que leurs chiots sont nourris et élevés par les autres membres du groupe.

«Seulement une sur six ou sept femmes surerks parvient à se reproduire avec succès», a expliqué Tim Clutton-Brock, zoologiste à l’Université de Cambridge, qui a étudié le comportement social des suricates au Kalahari pendant 24 ans. «Mais ceux qui le font peuvent produire trois portées de cinq à sept chiots par an. Les femelles subordonnées lactent et gardent les jeunes au terrier pendant les trois premières semaines de vie. Au cours des trois prochains mois, ces femelles nourrissent également les jeunes en leur offrant jusqu’à 40% de la nourriture qu’ils trouvent. ”

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tous dans la famille: Les foules de Suricate sont presque entièrement composées de frères et sœurs. Ce pool de gènes commun peut aider à expliquer pourquoi ils sont si disposés à élever leurs petits en communauté.Arend van der Walt / Shutterstock

La stratégie est couronnée de succès – les suricates dominantes peuvent produire jusqu’à 20 chiots par an, renforçant ainsi la taille de leur groupe et leur permettant de conserver un précieux territoire face aux familles rivales. «Notre femelle la plus performante a élevé 81 chiots pour survivre au cours de sa vie», a déclaré Clutton-Brock, se référant aux suricates qu’il a observées.

Mais l’évolution de cette stratégie n’a aucun sens dans un monde où les individus sont généralement prêts à s’aider. Chez la plupart des animaux, la volonté égoïste de survivre et de transmettre leurs propres gènes signifie que peu aideront à élever la progéniture des autres et, dans certains cas, comme des lions et des singes, ils tueront même les jeunes de leurs rivaux.

"Il est facile de comprendre pourquoi les animaux se font concurrence", a déclaré Clutton-Brock. «Ils se disputent la nourriture, ils se disputent le territoire, ils se font concurrence pour se reproduire. Il est moins facile de comprendre pourquoi, dans certains cas, des personnes pourraient passer une grande partie de leur vie à aider d’autres personnes. ”

Cette stratégie n’a pas de sens dans un monde où les individus veulent s’aider eux-mêmes.

Clutton-Brock et ses collègues ont observé et surveillé plus de 700 suricates sauvages de 30 groupes différents du Kalahari, prélevant des échantillons génétiques et hormonaux des animaux tout au long de leur vie. Ils ont constaté que les suricates montrent un niveau de parenté exceptionnellement élevé avec les autres membres de leur groupe par rapport à celui d’autres animaux sociaux, tels que les chiens de chasse et les primates africains. En d’autres termes, presque tous les membres d’un groupe de suricates sont des frères et des soeurs. Étant donné que les suricates d’un groupe partagent tous des copies des mêmes gènes, cela signifie également qu’ils ont tout intérêt à veiller à la survie de la progéniture de leur mère. «D’autres femmes peuvent s’assurer que les gènes qu’elles partagent sont transmises en aidant à élever leurs frères et soeurs», a déclaré Clutton-Brock. "Cela renforce la coopération."

Malgré cela, la vie de groupe suricates n’est pas toujours harmonieuse. La femelle dominante réprime activement le développement sexuel des autres femelles, qui sont plus petites, en les intimidant et en expulsant celles qui essaient de se reproduire. Si la femme dominante meurt, les femmes restantes se font concurrence pour prendre sa place. Elles mangent de manière compétitive pour tenter de dépasser leurs sœurs et d’affirmer leur domination. Une fois en place, le squelette de la nouvelle femelle reproductrice s’allongera et elle se musclera.


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Sur l’origine de la célébrité

Je me suis tellement amusé l’autre soir. LeBron James, Anne Hathaway, J.K. Rowling et moi étions allés faire du patin à glace à Central Park. Mon cher ami Koko, le gorille en langue des signes était là, dansant sur glace avec Ryan Gosling, qui est toujours bon pour …LIRE LA SUITE

Chez d’autres animaux sociaux, tels que les chimpanzés et les babouins, la parenté est beaucoup plus faible au sein des groupes. Cela signifie que les primates supérieurs, y compris les humains, doivent s’engager dans beaucoup plus de manœuvres sociales et dans la formation d’alliances au sein de leur groupe. Selon Clutton-Brock, cette Jeu des trônesLa politique à la mode aurait pu être l’un des moteurs de l’augmentation de l’intelligence et de la taille du cerveau observée chez les humains.

"La plupart des animaux qui vivent dans des groupes avec de faibles niveaux de parenté ont tendance à être ce que nous considérons comme développé cognitivement", a déclaré Clutton-Brock. «Même les humains vivent dans des groupes avec des niveaux de parenté moyens très faibles. La morale est que si vous vivez dans un groupe où tout le monde n’est pas étroitement lié à vous et qui pourrait vouloir vous faire chier s’il en a l’occasion, vous devez être brillant. "

D’autres animaux coopératifs ont élaboré différentes stratégies pour aider le groupe à rester ensemble. Les mangoustes baguées, les plus grands cousins ​​des suricates, créent un «voile d’ignorance» qui aide à faire en sorte que le groupe travaille ensemble pour élever leurs petits.

Il est payant d’aider chaque femelle à mettre bas une portée au cas où il y aurait une chance que ce soit la sienne.

Un projet de cinq ans a suivi 12 groupes de mangoustes sauvages baguées en Ouganda, qui vivent en groupes familiaux d’environ 20 personnes. Contrairement aux suricates, quatre à six femelles se reproduisent en même temps. Alors que les jeunes femmes se marient généralement quelques jours après les plus âgées, elles synchronisent leurs grossesses de sorte que toutes les femmes donnent naissance exactement le même matin. La portée communautaire est ensuite élevée par le groupe.

"Si une femme accouche un jour différent, les autres femmes tueront probablement les jeunes", a déclaré Michael Cant, biologiste de l’évolution à l’Université d’Exeter, au Royaume-Uni, qui étudie la mangouste depuis 1995. "Synchroniser pour donner naissance dans le même temps est un moyen d’éviter l’infanticide. Nous pensons qu’aucune des femelles ne sait qui sont ses propres chiots, alors elle les soigne toutes au cas où elles seraient les leurs. C’est un acte égoïste qui mène à (quelque chose comme) un vrai kibboutz. "

Pour examiner ce comportement plus en détail, Cant et son équipe ont nourri la moitié des femelles reproductrices de chaque groupe de mangoustes avec des aliments supplémentaires riches en nutriments pendant la grossesse. Ils ont mesuré la croissance, le stress hormonal, les marqueurs génétiques du vieillissement et, plus tard, le comportement de chaque progéniture.

Ils ont constaté que les mères nourries avec la nourriture supplémentaire donnaient naissance à des bébés plus gros mais travaillaient ensuite très dur pour élever la progéniture de mères qui n’avaient pas eu cette nourriture supplémentaire, en corrigeant leurs différences. «Les mangoustes attachées semblent toujours faire le contraire de ce que nous pensons qu’elles devraient faire», a déclaré Cant. Il s’attendait à ce que les plus gros à la naissance profitent de leur avance dans la vie, comme c’est le cas avec les chiens et autres mammifères. Au lieu de cela, les femelles se sont concentrées sur l’élevage des chiennes. «Je pense que cela confirme qu’ils ne savent pas vraiment qui est leur propre progéniture dans la portée. Chaque femme est payée pour aider la coureuse s’il y a une chance que ce soit la sienne. "

D’autres résultats montrent que les mères dont la mère n’a pas été nourrie au cours de sa grossesse risquent de mieux se porter plus tard. Les soins postnatals semblent surcompenser de sorte que les bébés plus légers finissent par devenir des adultes plus lourds, a déclaré Cant. "Il semble que le voile d’ignorance sur la filiation qui conduit à la redistribution de la richesse entre ces enfants a des effets durables sur leur forme physique."

Cant pense que les résultats pourraient également avoir des conséquences sur la mise à l’essai des théories de la coopération chez l’homme. «Les humains sont des éleveurs coopératifs. Nos enfants sont élevés par des grands-parents, des frères et soeurs ainsi que leurs parents», a-t-il déclaré. «Il y a aussi beaucoup de conflits à la fois au sein de groupes de mangoustes et entre groupes. Ils sont l’un des rares mammifères à se faire la guerre. Il est facile de faire des analogies avec l’évolution humaine, car notre propre comportement humain est un étrange complément de coopération et de conflit. ”

Richard Gray est un journaliste scientifique basé au Royaume-Uni.

Image principale: tratong / Shutterstock

Publié à l’origine sur Horizon—The EU Research & Innovation Magazine.

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