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Comment le vieillissement façonne l’identité narrative – Des faits si romantiques

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Ce n’est pas seulement notre chair et nos os qui changent en vieillissant.Photographie par dirkmvp41 / Flickr

jeEn 2010, Dan McAdams a écrit une biographie de George W. Bush analysant l’ancien président américain à l’aide des outils de la psychologie de la personnalité. C’était, selon ses propres mots, un échec. «J’avais probablement trois lecteurs», rigole McAdams. Mais un éditeur de L’Atlantique est arrivé à le lire, et l’année dernière a demandé à McAdams d’écrire un article similaire analysant Donald Trump. Ce succès a attiré 3,5 millions de lecteurs.

«Alors, il en est ressorti quelque chose de bon», me dit McAdams. Il a utilisé le cas en classe. Et, explique-t-il, il a toujours été intéressé par la politique. «Je suis une sorte de drogué politique qui remonte dans les années soixante. C’est mon raisonnement autobiographique.

Le raisonnement autobiographique devient beaucoup plus sophistiqué à mesure que vous vieillissez.

Par raisonnement autobiographique, McAdams signifie trouver et attacher une signification en utilisant votre propre histoire de vie. C’est ainsi qu’il a appris à interpréter le temps qu’il a passé à écrire son livre, et cela fait partie de la façon dont nous construisons tous notre identité narrative plus large – l’histoire de qui nous sommes et où nous allons. Dans son travail en tant que professeur de psychologie à la Northwestern University. McAdams a profondément réfléchi à la façon dont nous construisons cette identité et à la façon dont elle évolue avec l’âge.

McAdams a parlé à Nautile de son bureau à Evanston, Illinois.

Qu’est-ce que l’identité narrative?

C’est une histoire que vous avez racontée sur la façon dont vous êtes devenue, qui vous êtes et où va votre vie. Ce n’est pas toute votre identité – il y a beaucoup d’autres choses qui font partie de votre identité – mais c’est un élément très important et un élément négligé. L’identité narrative concerne tout autant la façon dont vous imaginez l’avenir, même si cela n’est pas encore arrivé, mais aussi comment vous reconstruisez le passé. Si je prévois d’être président des États-Unis et que je travaille actuellement dans le monde universitaire, vous devrez trouver un moyen de relier votre passé à vos objectifs pour l’avenir.

Quand commençons-nous à le développer?

De nombreuses recherches montrent maintenant qu’à l’adolescence, nous développons des compétences à partir de ce que l’on appelle le raisonnement autobiographique – c’est-à-dire la capacité de tirer une signification personnelle de votre passé – et c’est vraiment la clé de l’identité narrative. Lorsque vous commencez à le faire à l’adolescence, cela ouvre alors une boîte de Pandore qui dit: «D’accord, maintenant, vous pouvez créer une histoire qui donne un sens à votre vie et à votre identité.» des souvenirs remontant probablement jusqu’à l’âge de 4 ans. Ils peuvent raconter des histoires très tôt, ils apprennent, mais ils ne voient pas leur vie dans de grands récits dont ils sont les principaux protagonistes.

En vieillissant, les gens ne veulent plus se souvenir de choses négatives, ils les oublient.

Qu’est-ce qui gouverne notre identité en tant qu’enfant?

Tôt dans notre vie, nous commençons en tant qu’acteurs sociaux et c’est là que vous voyez les traits de tempérament des gens – leurs traits de personnalité, leurs dispositions fondamentales comme l’extraversion et la conscience. La plupart des psychologues de la personnalité étudient ces dimensions, car elles sont très importantes pour la manière dont nous remplissons nos rôles et dont nous nous comportons en tant qu’acteurs sociaux. La première couche continue de se développer, mais la seconde couche est une puce de base, peut-être à l’école primaire, où nous commençons à penser à nos vies de manière prospective en termes d’objectifs. Ce ne sont pas nécessairement des objectifs ambitieux: les petites choses du genre «Je sais qu’aujourd’hui, je dois suivre un cours d’études sociales.» Un enfant de 8 et 9 ans planifie également et, sur ces plans, développe une deuxième couche de personnalité. J’appelle l’agent motivé, et cela fait référence à nos objectifs à long terme, à nos valeurs et à nos stratégies pour atteindre ces objectifs. À l’adolescence et plus tard, la troisième couche entre en scène et c’est ce que j’appelle l’auteur autobiographique. C’est là que se trouve l’histoire de la vie.

Comment l’âge a-t-il tendance à changer notre identité?

Au niveau de l’acteur social et des traits de base (couche), il existe des preuves solides indiquant qu’il y a une augmentation des traits liés à la conscience et à l’agréable, de sorte que les gens deviennent un peu plus consciencieux, assidus et consciencieux, et un peu réconfortant, et attentionné et empathique de l’autre. Maintenant, allons à l’agent. Tôt dans la vie, disons de la fin de l’adolescence à l’âge adulte, les objectifs des personnes tendent à être davantage ce qu’on appelle des «objectifs axés sur la promotion». Leurs objectifs sont d’atteindre des objectifs: récompenses, éducation, amis. Mais il ya un point tournant dans la quarantaine ou la cinquantaine, où vous commencez à vous rapprocher de ce que l’on appelle des «objectifs plus axés sur la prévention». Les objectifs axés sur la prévention consistent à conserver ce que vous avez ou à compenser les pertes. Et puis vous avez l’auteur autobiographique. Il y a quelques choses que nous trouvons. Le raisonnement autobiographique devient beaucoup plus sophistiqué en général avec l’âge. Deuxièmement, les histoires de vie, en particulier après 50 ans, ont tendance à devenir plus positives et parfois un peu plus simples. Nous faisons Dickens ou Dostoevsky très tôt dans la vie, puis des histoires plus simples qui sont peut-être plus faciles à suivre. On l’appelle parfois le biais de positivité du vieillissement.

Pourquoi devenons-nous plus positifs avec l’âge?

En vieillissant, les gens ne veulent plus se souvenir de choses négatives, ils les oublient. Et ils diront: «Ouais, d’accord, c’était vraiment grave, ma mère m’a battue et tout, c’était horrible. Mais en réalité, peut-être que ce n’était pas si grave, elle était stressée et c’était dur pour elle. Et vous savez, je me suis bien passé et je vais accentuer le côté positif. »Vous pouvez le faire à n’importe quel âge, mais les gens ont tendance à faire ce genre de choses plus souvent à l’âge de la cinquantaine.

Laura Carstensen de Stanford a également écrit à ce sujet. Elle a cette théorie appelée théorie de la sélectivité socioémotionnelle, qui tente d’expliquer le biais de positivité en termes de prise de conscience que les gens n’ont plus beaucoup de temps dans la vie. À mesure que vous vieillissez et que la fin approche, vous dites: «à quoi cela va-t-il me rendre obsédé par toutes les négations», etc., et «peut-être qu’il vaut mieux que je me concentre sur le positif». ont tendance à régner un peu dans leurs investissements. En vieillissant, je vais vraiment me concentrer sur les choses qui comptent le plus, ma famille probablement, les relations étroites, les amitiés. Je pense que cela contribue au biais de positivité et à la simplification de la vie quotidienne.

Maintenant, il existe une autre ligne de pensée qui tente d’expliquer ces choses au niveau du cerveau, suggérant qu’il existe des changements dans le cerveau qui pourraient expliquer en partie le biais de positivité. Une recherche que j’ai lue récemment a suggéré, en vieillissant, que le lien entre l’amygdale (qui s’active dans des situations émotionnelles fortement négatives) et l’hippocampe (qui indique en quelque sorte que l’amygdale est en train de se déclencher et en fait un souvenir) dégrade un peu. Par conséquent, la tendance à créer des souvenirs d’événements négatifs est atténuée.

Y a-t-il de bonnes et de mauvaises identités narratives?

Ma recherche tend à montrer qu’il existe certains types d’identités narratives associées à des résultats positifs. Ce n’est pas une identité narrative en soi, c’est le genre d’identité narrative. Le thème principal de ce travail est l’idée d’histoires de rédemption. Nous trouvons encore et encore dans nos recherches que les adultes génératifs, les adultes qui font une différence positive pour la génération suivante, qui promeuvent le bien-être d’autrui, ainsi que qui jouissent d’une santé psychologique relativement bonne, ce genre de personne, du moins dans la société américaine, à l’âge de la quarantaine, nous avons tendance à raconter ces histoires hautement rédemptives de leur vie. La forme est une sorte d’arc narratif, dans lequel la souffrance, les événements négatifs et la diffamation mènent à des résultats positifs et à une amélioration. Il existe de nombreux modèles pour cela dans la société américaine, des histoires de haillons à la richesse, le rêve américain, des histoires d’expiation religieuse, des histoires de mobilité ascendante, de libération. Nous utilisons de nombreuses métaphores pour ce genre de récits, mais elles sont toutes rédemptives dans le sens où certaines choses positives découlent d’un négatif et que votre vie est en quelque sorte rachetée.

Les souvenirs que nous utilisons pour construire notre identité narrative sont-ils toujours vrais?

Le passé est toujours à gagner. Il n’ya jamais de récit final, et pourtant nous sommes limités par ce qui s’est réellement passé, par ce que les gens vont croire, et par la façon dont vous voyez votre passé, etc. Mais cela n’est pas complètement contraint et vous pouvez faire beaucoup de choses imaginatives. Donc, vous vivez votre vie et vous collectez du matériel au fur et à mesure que vous avancez dans votre vie, et vous avez toujours ce matériel, mais vous pouvez le remodeler – vous pouvez le réécrire. Cela pourrait être un problème, mais c’est aussi une opportunité. Je pense que nous avons évolué non pas pour avoir une mémoire parfaite, mais pour avoir une mémoire stratégique, une mémoire qui nous aide à atteindre nos objectifs, etc. Nous grandissons tous dans une certaine culture et nous apprenons à raconter des histoires, et c’est une histoire convaincante. Les cultures diffèrent à ce sujet.

L’identité narrative est-elle un trait évolutif récent?

Avant l’apparition de la langue, qui est une émergence relativement récente il y a peut-être 50 000 à 100 000 ans, les gens avaient le moyen de communiquer les uns avec les autres par pantomime et grognements. Et le récit peut être fait de cette façon. Je pense que nous sommes des créatures sociales, vous remontez probablement quelques millions d’années en arrière et vous avez des gens qui jouent des récits en groupe. Mais les récits personnels – le raisonnement autobiographique et tout ça – sont différents. Peut-être avons-nous toujours eu les compétences pour le faire, mais ils ne se développent pas vraiment si vous n’avez pas une culture qui leur donne une opportunité et qui les exige.

Revenons 3000 ans en Egypte sous l’un des pharaons. La femme et l’homme de la rue qui travaillent sur les pyramides ont-ils réellement vécu des histoires? Je ne sais pas. Je pense qu’ils ont raconté des histoires sur leur vie, mais avaient-ils des identités narratives – étaient-ils encouragés à réfléchir à comment ils étaient devenus, à qui ils étaient et où allait leur vie? C’est une chose assez sophistiquée. Cela nécessite peut-être un certain temps de loisir et une certaine quantité – je ne sais pas – de modernité pour que cela commence. Je pense que cela vient avec une certaine illumination; Aristote dit que l’homme sage est capable, plus tard dans la vie, de prendre des distances et d’essayer de comprendre ce qui est bon, rationnel, et ainsi de suite. Il se rapproche un peu de notre être d’êtres auto-réfléchissants, capables de créer un sens à partir de nos vies. Il ne le dit pas ainsi, mais il va dans cette direction, mais c’est quoi, il ya 2 500 ans environ. C’est assez récent, n’est-ce pas?

Matthew Sedacca est un écrivain basé à New York qui couvre des histoires sur la science, la nourriture et la culture. Suivez-le sur Twitter @ matthewlevine13.

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Cet article a été publié en juin 2017 dans Nautile Vieillissement.

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