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L'anguille électrique produit la plus haute tension de décharge de tout animal connu – Newstrotteur

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Les rivières d'Amérique du Sud abritent au moins trois espèces différentes d'anguilles électriques, y compris une espèce nouvellement identifiée capable de générer une décharge électrique supérieure à celle de tout autre animal connu, selon une nouvelle analyse de 107 poissons capturés au Brésil, en Guyane française, en Guyane et dans le Pacifique. Suriname ces dernières années.

Les scientifiques savent depuis plus de 250 ans que les anguilles électriques, qui envoient de l'électricité pulsée dans l'eau pour étourdir leurs proies, vivent dans le bassin amazonien. Ils sont largement répandus dans les marécages, les ruisseaux, les ruisseaux et les rivières du nord de l’Amérique du Sud et on pense depuis longtemps qu’ils appartiennent à une seule espèce. Grâce aux analyses génétiques et écologiques modernes, les chercheurs du Muséum national d'histoire naturelle du Smithsonian ont découvert que les anguilles électriques du bassin amazonien appartiennent à trois espèces différentes qui ont évolué depuis un ancêtre commun il y a des millions d'années. Les résultats sont rapportés le 10 septembre dans le journal Nature Communications.

L'identification de deux nouvelles espèces d'anguilles électriques met en évidence tout ce qu'il reste à découvrir dans la forêt amazonienne – l'un des points chauds de la biodiversité sur la Terre -, ainsi que l'importance de protéger et de préserver cet environnement menacé, déclare le chef de l'étude, C. David de Santana , chercheur associé à la division des poissons du musée. "Ces poissons ont une longueur de sept à huit pieds. Ils sont vraiment remarquables", dit-il. "Si vous pouvez découvrir un nouveau poisson de huit pieds de long après 250 ans d'exploration scientifique, pouvez-vous imaginer ce qui reste à découvrir dans cette région?"

Environ 250 espèces de poissons producteurs d’électricité vivent en Amérique du Sud, bien que les anguilles électriques (qui ressemblent à des poissons ayant une apparence superficielle) sont les seules à utiliser leur électricité pour chasser et se défendre. Comme d'autres poissons électriques, ils naviguent et communiquent avec l'électricité qu'ils produisent. Les anguilles électriques ont inspiré la conception de la première batterie en 1799. Les scientifiques et les ingénieurs ont alors acquis de nouvelles idées sur la manière d’améliorer la technologie et même de traiter les maladies.

Des scientifiques du Smithsonian ont collaboré avec des chercheurs du Musée de zoologie de l'Université de São Paulo au Brésil et avec d'autres institutions du monde entier pour explorer la diversité des anguilles et autres poissons électriques d'Amérique du Sud. Dans le cadre de cet effort, de Santana a examiné de près les spécimens d’anguilles électriques que ses collègues et lui-même avaient collectés en Amazonie au cours des six dernières années.

Tous les spécimens se ressemblaient à peu près. A première vue, le poisson ne découvrit aucune caractéristique externe du poisson qui distinguait clairement différents groupes, puis se tourna vers l'ADN des animaux pour découvrir des différences génétiques indiquant que ses 107 spécimens représentaient trois espèces différentes. En réexaminant les animaux avec les résultats génétiques en main, il a trouvé des différences physiques subtiles correspondant aux trois groupes génétiques. Il a déterminé que chaque espèce avait sa propre forme de crâne, ainsi que les caractéristiques qui définissent la nageoire pectorale et une disposition distinctive des pores du corps.

Chaque espèce a aussi sa propre distribution géographique. Le long reconnu Electrophorus electricus, autrefois considéré comme largement répandu sur le continent, semble en réalité être confiné aux hauts plateaux du bouclier guyanais, une formation géologique ancienne où les eaux claires dévalent les rapides et les chutes. Electrophorus voltai, une des deux espèces nouvellement découvertes, vit principalement plus au sud sur le bouclier brésilien, une région montagneuse similaire. La troisième espèce, Electrophorus varii, nommé en l'honneur du défunt ichtyologiste du Smithsonian, Richard Vari, nage dans les eaux troubles de la plaine qui coule lentement.

Sur la base de comparaisons génétiques, de Santana et ses collègues ont déterminé que deux groupes d'anguilles électriques ont commencé à évoluer en Amérique du Sud il y a environ 7,1 millions d'années. Un, l'ancêtre commun de E. voltai et E. electricus, vivait dans les eaux claires des hauts plateaux, alors que E. varii vivaient dans les basses terres, dont les eaux troubles étaient remplies de minéraux et conduisaient donc l’électricité plus efficacement – une distinction apparemment importante pour les anguilles électriques, dont les rejets ne se déplacent pas aussi loin dans des environnements où la conductivité est faible.

Selon l'analyse, E. voltai et E. electricus divergé il ya environ 3,6 millions d’années, à peu près au moment où le fleuve Amazone a changé de cap, traversant le continent et traversant les hautes terres. L'équipe de de Santana a notamment découvert que E. voltai peut décharger jusqu’à 860 volts d’électricité – bien plus que les 650 volts générés par E. electricus. Cela fait de l'espèce le générateur bioélectrique le plus puissant connu et pourrait constituer une adaptation à la conductivité inférieure des eaux de montagne, a-t-il déclaré.

De Santana a déclaré que la diversité auparavant négligée que son équipe avait découverte était passionnante dans la mesure où elle créait de nouvelles opportunités pour étudier comment les animaux génèrent de l'électricité à haute tension en séquençant et en comparant leurs génomes. Parce que les trois espèces d'anguilles électriques ont divergé l'une de l'autre il y a si longtemps, elles ont peut-être développé des systèmes uniques pour l'électrogenèse. E. voltai,, ce système est entièrement inexploré. "Il pourrait vraiment avoir différentes enzymes, différents composés qui pourraient être utilisés en médecine ou pourraient inspirer de nouvelles technologies", dit-il.

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