La communication que nous partageons avec les singes – Numéro 76: Langue

TIl y a peu d’exemples uniques dans la vie sur Terre – il est rare qu’une seule espèce puisse se vanter d’un trait ou d’une capacité qu’aucun autre ne possède. Mais le langage humain est une de ces bizarreries. Notre capacité à utiliser des combinaisons subtiles de sons produits par nos cordes vocales pour créer des mots et des phrases qui, combinés à des règles grammaticales, véhiculent des idées complexes.

Dans les années 50, des tentatives ont été faites pour apprendre aux chimpanzés à «parler» quelques mots, mais ceux-ci ont échoué. Et comme aucun autre parent vivant n’est capable de communiquer comme nous le faisons, comprendre les origines de la langue devient un problème épineux.

Mais Adrien Meguerditchian, primatologue au CNRS et à l’Université Aix-Marseille, estime que les gestes pourraient constituer un élément clé dans l’évolution de la langue, ce que nous avons en commun avec les autres primates.

Les gestes sont plus importants pour les langues que ne le croyaient les linguistes.

De nombreuses espèces de primates utilisent des gestes pour communiquer avec les autres membres de leur groupe. On a vu que les chimpanzés sauvages utilisaient au moins 66 signaux et mouvements de la main différents pour communiquer entre eux. Lever un pied vers un autre chimpanzé signifie «grimper sur moi», alors que caresser leur bouche peut signifier «donne-moi l’objet». Dans le passé, les chercheurs avaient également enseigné aux singes plus de 100 mots en langue des signes. «L’idée est de considérer le langage, pas seulement comme un discours, mais comme une constellation de nombreuses propriétés cognitives», explique Meguerditchian.

La plupart des propriétés du langage impliquent une organisation asymétrique du cerveau humain entre les deux hémisphères. Étant donné que les gestes chez les primates semblent impliquer plusieurs propriétés clés qui sous-tendent le langage parlé, Meguerditchian souhaite voir si les primates subissent une asymétrie cérébrale similaire lorsqu’ils se font des gestes. «Si vous voulez comprendre les origines du langage, vous devez comprendre non seulement la cognition et la communication animales, mais aussi sa spécialisation cérébrale par rapport à l’homme, et c’est ce que nous faisons chez les espèces de primates», dit-il.

Étant donné que les primates et les humains peuvent communiquer par le biais de gestes, cela permet de comparer le lien entre les gestes et l’asymétrie du cerveau pour le langage et de déterminer s’il existe des différences de communication entre les espèces. Meguerditchian étudie à la fois des babouins adultes et des bébés babouins pour voir quels gestes ils apprennent et quelles parties de leur cerveau pourraient être impliquées. "Quand les babouins inviteront quelqu’un à jouer, ils utiliseront leurs mains", dit-il. "Les babouins peuvent également indiquer la nourriture qu’ils veulent et utiliser le regard, comme les enfants le peuvent."


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Chez les bébés humains, qui apprennent à faire des gestes avant de parler, le côté gauche de leur cerveau semble être engagé quand ils le font. Certaines régions du côté gauche de notre cerveau, telles que la région de Broca, sont particulièrement importantes lorsque nous parlons. Meguerditchian utilise l’imagerie par résonance magnétique pour étudier le cerveau de bébés babouins afin de déterminer s’ils utilisent une partie similaire de leur cerveau lorsqu’ils apprennent à faire des gestes. «La question est, si la langue est principalement dans l’hémisphère gauche chez l’homme, qu’en est-il du geste chez les primates non humains? Si c’est le même système, qui a été utilisé par un ancêtre commun entre nous, le geste chez les babouins pourrait aussi être lié à cette spécialisation du cerveau dans l’hémisphère gauche du babouin. ”

Jusqu’ici, les résultats préliminaires de 27 balayages cérébraux de bébés babouins suggèrent que son hypothèse est correcte, et les singes utilisent des zones cérébrales asymétriques similaires lorsqu’ils gesticulent comme les humains le font lorsqu’ils gestent et parlent.

En comparant ces résultats chez des babouins avec d’autres primates, y compris des humains, des gorilles, des chimpanzés et des singes, Meguerditchian espère savoir s’ils partagent également un système asymétrique similaire dans le cerveau pour la communication. Cela pourrait aider à discerner où, sur notre arbre de l’évolution, la communication gestuelle et les structures cérébrales nécessaires à cet effet sont apparues et ont peut-être semé les graines de notre langage parlé.

Mais il n’est pas le seul à penser que certaines des formes de langage les plus anciennes de notre espèce pourraient bien avoir été gestuelles plutôt que vocales. «Pour une raison quelconque, la parole a évolué de manière évolutive», déclare Wendy Sandler, linguiste à l’Université d’Haïfa, en Israël. "Nous n’avons pas découvert de communauté d’auditeurs qui utilisent la langue des signes comme principal mode de communication."

Les singes et les humains utilisent des zones cérébrales similaires lorsqu’ils gesticulent et parlent.

Sandler explore la relation entre la communication physique et la composition du langage humain. Elle pense que les langues des signes peuvent fournir des indices sur la structure du langage humain et sur la manière dont le langage peut avoir émergé chez nos ancêtres. Contrairement à toutes les langues parlées, qui datent de milliers d’années et qui descendent d’autres langues anciennes, la langue des signes peut naître lorsqu’un groupe de personnes sourdes a l’occasion de se rencontrer et de communiquer.

«L’aspect visuel de la langue est beaucoup plus important que ne le croyaient les linguistes», explique Sandler, qui dirige un projet appelé GRAMBY (GRAMBY). Une partie du travail a consisté à étudier la complexité des langues des signes émergentes et de la langue des signes dans différentes cultures. «Différentes parties du corps transmettent différentes fonctions linguistiques», dit-elle. "Les mains transmettent des mots, mais l’intonation, ainsi que la montée et la baisse de la voix, se traduit en langue des signes par des expressions faciales et des inclinaisons différentes de la tête."

Elle et ses collègues ont également étudié des séquences vidéo de présentations de chimpanzés dans un orphelinat zambien pour la faune afin de déterminer s’ils utilisaient une combinaison de signaux faciaux et gestuels pour transmettre des significations complexes. Les humains peuvent relier des éléments de signification plus petits selon des règles connues pour former des composites, ce qui nous permet de communiquer un nombre infini de messages. Sandler donne l’exemple de «train station», qui, nous le savons, est une gare pour trains en raison des mots et des règles que nous connaissons s’appliquent en anglais. Elle a également étudié l’expression d’émotions extrêmes chez les athlètes qui ont gagné ou perdu une compétition. Prenant ses études ensemble, elle conclut que les humains sont des «communicateurs en composition».

«Cela signifie que nous pouvons exprimer des messages complexes en réorganisant les mêmes unités en fonction de leurs significations et des règles de notre langue», déclare Sandler. Cette complexité de composition est essentielle dans la communication humaine.

Les chimpanzés peuvent-ils empiler une telle signification pour créer une signification plus élevée? Jusqu’à présent, la réponse est non dans nos plus proches parents. Cependant, Sandler a découvert que les chimpanzés peuvent séparer et recombiner certaines expressions gestuelles et faciales, ce qui «constitue un tremplin vers la compositionnalité du langage humain».

Les scientifiques ne savent toujours pas comment ni quand le langage est apparu chez nos ancêtres, un mystère crucial pour démêler notre unicité. Mais une meilleure compréhension de la manière dont les humains utilisent les gestes et la communication des proches parents de primates pourrait en révéler davantage sur le moment et la façon dont nous avons appris à parler.

Anthony King est un journaliste scientifique indépendant basé à Dublin, en Irlande.

Publié à l’origine sur Horizon, le E.U. magazine de recherche et d’innovation.

Image principale: namatae / Shutterstock

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