Des gaz toxiques et malodorants sur d'autres planètes peuvent être une preuve parfaite de la vie extraterrestre

Qu'ont en commun les entrailles, les marécages et les monticules de fumier de pingouin? Un gaz nocif qui peut être la meilleure preuve de la vie extraterrestre. Selon les chercheurs du MIT, qui rapporte que le phosphine gazeux malodorant et inflammable est produit par un type de forme de vie qui ne nécessite pas d'oxygène pour vivre. Il s'avère que ces organismes sont les seulement chose capable de produire du gaz sur des exoplanètes rocheuses, ce qui pourrait potentiellement faciliter la découverte de la vie extraterrestre.

Selon une étude récemment publiée, la phosphine ne peut être produite que par des organismes anaérobies (vie qui n'a pas besoin d'oxygène), ce qui signifie que la détection de ce gaz sur d'autres planètes peut être un signe certain qu'il contient une vie extraterrestre. La phosphine est appelée «biosignature pure», ce qui signifie que sa présence est le signe qu'un type particulier de forme de vie est également présent – un type qui est substantiellement différent de la plupart des créatures vivantes sur Terre.

L'étude révèle que des niveaux substantiellement élevés de phosphine produits sur une planète seraient détectables par des télescopes comme le télescope spatial James Webb sur des distances pouvant atteindre 16 années-lumière. Contrairement à l'oxygène, qui est produit par bien d'autres choses que la vie, la détection de la phosphine sur une autre planète rocheuse (par opposition aux géantes gazeuses) serait essentiellement la preuve parfaite de la vie extraterrestre.

L'auteure principale de l'étude, Clara Sousa-Silva, a consacré des années de sa vie à étudier les molécules de biosignature qui pourraient contribuer à la découverte de la vie sur d'autres planètes, selon le MIT. Sur plus de 16 000 candidats, la phosphine se démarque comme unique et la nouvelle étude de l'équipe affirme que la détection de cette molécule sur une planète rocheuse signifierait la présence d'un certain type d'organisme anaérobie.

Un travail approfondi a consisté à évaluer s'il est possible que le phosphore se transforme en niveaux détectables de phosphine par une méthode qui n'implique pas la vie… et la conclusion était que non, ce n'est pas possible. Il est possible que d'autres biosignatures pointant vers l'existence d'une vie extraterrestre soient également identifiées à l'avenir, cependant.

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