Déconnectez seulement! Une lecture pandémique de E.M. Forster – Numéro 83: Intelligence

Ccomme vous, je suis inquiet à propos de COVID-19 et de la gestion des livraisons Instacart, des chats Zoom et des films Netflix, tout en évitant les autres et le monde extérieur. Comme le montre l’expérience en Chine1 et des études récentes,2 l’isolement volontaire à un verrouillage extrême est efficace pour ralentir ou arrêter les pandémies. Mais alors que la fièvre de la cabine s’installe et que nos amis et notre famille nous manquent, il est naturel de s’interroger sur le coût mental et social d’une séparation physique généralisée. Pourtant, le fait surprenant est que votre exil à forte intensité technologique n’est pas une toute nouvelle idée à l’ère d’Internet. C’était prévu depuis longtemps. Le prophète était le grand romancier anglais E.M. Forster. Ses classiques littéraires Howards End, sur les relations sociales britanniques à l’époque édouardienne, et Un passage vers l’Inde, sur la domination britannique en Inde, sont également connus à travers leurs versions de films magistrales.

Howards End est à l’origine du célèbre slogan de Forster, «Only connect !,» exprimant sa croyance en la nécessité essentielle des relations humaines. La protection de ces connexions dans un monde de plus en plus mécanisé était le thème de l’histoire de Forster en 1909, «La machine s’arrête». L’histoire de science-fiction est une protestation contre ce que Forster considérait comme les effets déshumanisants de la technologie. Il est censé être un contrepoids à la confiance de H.G. Wells dans la valeur du progrès scientifique et technologique. Forster était fermement du côté des sciences humaines des deux cultures, l’autre étant la science, délimitée par un autre romancier anglais, C.P. Neige, dans les années 1950. Mais le temps et le progrès ont une drôle de façon de remodeler la littérature. Aujourd’hui, «The Machine Stops» peut être lu comme une représentation remarquablement prémonitoire d’Internet. De plus, Forster pourrait être étonné d’apprendre que sa machine peut nous rapprocher et préserver notre humanité et nos relations. Cela ne veut pas dire, cependant, qu’un avertissement sur la technologie dans “The Machine Stops” ne persiste pas.

Aujourd’hui, nous sommes confrontés à l’arrêt de la Machine, la machine mondiale de la santé publique, du pouvoir gouvernemental et de sa capacité à nous rassurer, des affaires et du commerce.

“La machine s’arrête” se déroule dans un avenir indéfini lorsque les gens ont quitté la surface de la Terre, peut-être après une catastrophe comme un bouleversement climatique ou une pandémie mortelle, et vivent sous terre, chacun dans une pièce séparée. Nous rencontrons Vashti, un membre d’âge moyen de cette société, dans sa cellule personnelle qu’elle quitte rarement. Faute de soleil ou d’exercice, l’humanité s’est physiquement détériorée. Vashti est décrit comme «un morceau emmailloté… cinq pieds de haut, avec un visage aussi blanc qu’un champignon». Sa petite chambre ne contient qu’un bureau et un fauteuil, mais offre des équipements. En appuyant sur un bouton, Vashti peut invoquer l’éclairage, la nourriture, les vêtements, la musique et la littérature, même un bain chaud ou froid. Si elle est malade, un équipement médical guidé à distance par un médecin la diagnostique et la traite. Pour la compagnie, elle utilise un appareil de communication, une plaque vidéo bleue portable pas très différente d’un smartphone configuré pour le chat vidéo.

Tout cela est rendu possible par une entité mondiale, la Machine, qui fournit tout ce que Vashti et quiconque pourraient souhaiter. La machine fonctionne comme une combinaison des systèmes et des processus qui nous aident à supporter l’isolement forcé d’aujourd’hui: le Web, l’Internet et l’Internet des objets, la commande et la livraison en ligne et la télémédecine. Tout comme nous sommes dans les médias sociaux d’aujourd’hui, Vashti est également lié à de nombreux autres via la Machine. Elle connaissait «plusieurs milliers de personnes, dans certaines directions, les relations humaines avaient énormément progressé», écrit Forster. Elle interagit avec ces tête-à-tête à travers sa plaque vidéo bleue, ou s’adresse à un large public dans leurs salles séparées au sujet de ses études dans l’histoire de la musique. Comme le rapporte Forster, «le système maladroit des rassemblements publics avait depuis longtemps été abandonné.»


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Cette vie limitée basée sur un contact humain à distance et médiée par la Machine semble répondre aux besoins physiques, émotionnels et intellectuels de Vashti. Avec ses compagnons humains, elle vénère la Machine avec une ferveur religieuse. Mais certains dans cette société en veulent à la Machine et ressentent un grand manque dans leur monde – parmi eux, le fils adulte de Vashti, Kuno.

Comme tous les autres enfants de cette société, Kuno a été élevé dans une crèche publique. Il vit maintenant loin de sa mère de l’autre côté de la Terre, mais Vashti se sent toujours connecté à lui. Quand il appelle la plaque bleue et lui demande de lui rendre visite parce qu’il a quelque chose à dire «pas à travers la Machine fatigante», elle ne peut pas dire non, bien que le voyage lui soit difficile. Quitter sa cellule pour embarquer sur un dirigeable, interagir en face à face et physiquement avec une hôtesse de l’air et quelques autres voyageurs, et regarder la Terre naturelle pendant qu’elle vole, sont tous profondément bouleversants.

Ce que Kuno a à dire à Vashti est encore plus troublant. Il ressent depuis longtemps le besoin de plus d’espace, plus de liberté que la vie sous la Machine ne lui en fournit. Son désir le conduit finalement et illégalement à éclater et à atteindre la surface de la Terre à travers un vieux tunnel ferroviaire. Là, il redécouvre le monde naturel du soleil et des étoiles, des collines et des nuages ​​et de l’herbe. Mais la Machine avait remarqué son absence et envoyé de longs tentacules semblables à des vers qui le ramènent dans sa cellule souterraine. Maintenant, il est confronté à l’itinérance, ce qui signifie une expulsion permanente à la surface.

C’est presque la fin de l’histoire de Forster. Sa dernière scène montre un cataclysme plus grand que le sans-abrisme pour Kuno, alors que Forster donne son avis final sur la folie de trop compter sur la technologie. Il imagine que la Machine se détériore lentement puis rapidement. Les petits problèmes deviennent de gros problèmes jusqu’à ce que la Machine s’arrête complètement. L’humanité n’est absolument pas préparée à cela et périt sous terre, le seul espoir pour la race de quelques âmes qui peuvent survivre dans des conditions primitives à la surface de la Terre.

Lorsque nous regardons derrière Internet, le message de Forster apparaît. Aujourd’hui, nous sommes confrontés à l’arrêt de la Machine, la machine mondiale de la santé publique, du pouvoir gouvernemental et de sa capacité à nous rassurer, des affaires et du commerce. L’histoire de Kuno apporte le dernier avertissement. Nos écrans ne montrent que des pixels, pas l’expérience complète du monde naturel et des vraies personnes. Nous avons la chance d’avoir cette technologie comme sauvegarde; mais une fois l’urgence actuelle terminée, notre souhait le plus cher est de nous revoir, de nous toucher et de nous parler directement, pas seulement à travers la Machine fatigante.

Sidney Perkowitz est professeur émérite de physique Charles Howard Candler à l’Université Emory. Ses derniers livres sont Les vrais scientifiques ne portent pas de cravates: quand la science rencontre la culture, et Physique: une très courte introduction.

Les références

1. Cyranoski, D. Ce que la réponse des coronavirus de la Chine peut enseigner au reste du monde. Nature.com (2020).

2. Mahtani, K.R., Heneghan, C., et Aronson, J.K. Quelles sont les preuves de l’éloignement social lors des pandémies mondiales? Centre de médecine factuelle (2020).

Image principale: Gorodenkoff / Shutterstock

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