D’Espagne en Allemagne, les agriculteurs mettent en garde contre les pénuries de produits frais au milieu des craintes liées aux coronavirus, Actualité & Europe

HAMBOURG (BLOOMBERG) – Au cours de ses trois décennies de culture de fraises et de bleuets, Cristobal Picon a appris à lutter contre des problèmes allant des sécheresses et des vents violents aux inondations et au gel. Mais cette année, le épidémie de coronavirus a trop prouvé.

Chaque printemps, les champs de Picon à Huelva, sur la côte atlantique espagnole nichée entre Séville et la frontière avec le Portugal, regorgent normalement de quelque 200 travailleurs, principalement du Maroc et de la Roumanie, tirant les baies délicates des plantes et les emballant pour l’expédition. Mais cette année, il y en a moins de 100, en grande partie des locaux – et Picon n’a aucune idée de la façon dont il va récolter.

“Vous pouvez amortir une mauvaise récolte, mais lorsque vous avez 80% de votre production prête à être cueillie et personne pour le faire, vous vous sentez impuissant”, a déclaré Picon. “Nous ne savons pas comment cela va se terminer.”

De Huelva à Hambourg et de Newcastle à Naples, les agriculteurs européens ont du mal à trouver des gens pour apporter des fruits et légumes à maturation rapide, qui doivent souvent être cueillis à la main, généralement dans une fenêtre de quelques jours seulement.

Ils dépendent généralement de travailleurs saisonniers d’Europe de l’Est ou d’Afrique du Nord, mais les craintes du coronavirus empêchent des centaines de milliers de travailleurs migrants de quitter leur domicile, et les contrôles aux frontières autrefois sans entraves empêchent bon nombre de ceux qui sont prêts à faire le voyage.

Les fraises et les asperges sont déjà laissées à pourrir en Espagne, en Italie et dans le sud de la France. Plus au nord, les producteurs de tout, des salades vertes aux tomates en passant par les oignons et les pois, s’inquiètent de ce qu’il faut faire à l’approche de la saison de croissance printanière et estivale.

Les problèmes de main-d’œuvre inquiètent certains dans le commerce que les acheteurs urbains pourraient être confrontés à des pénuries de produits. Le souci est que même les récoltes récoltées n’atteindront pas les consommateurs car les marchés extérieurs sont fermés et les liaisons de transport sont douteuses.

“Les villes pourraient bientôt commencer à manquer de fruits et légumes frais”, a déclaré Sébastien Heraud, un agriculteur de la Dordogne dans le sud-ouest de la France et un chef de Coordination Rurale, un syndicat agricole.

“Même ceux d’entre nous qui peuvent récolter ont du mal à vendre.”

La France s’attend à ce que quelque 200 000 travailleurs ne se présentent pas cette année. Coldiretti, une association d’agriculteurs italiens, estime que le pays manquera jusqu’à 100 000 travailleurs étrangers. L’Allemagne compte généralement 30 000 travailleurs agricoles migrants en mars et 80 000 en mai, mais cette année, seule une fraction de ce nombre est apparue, selon la ministre de l’Agriculture Julia Kloeckner. Jeudi, le pays a fermé ses frontières aux travailleurs migrants en dehors de la zone de voyage sans visa de l’Union européenne.

“La situation du travail tout au long de la chaîne d’approvisionnement alimentaire est mise à rude épreuve”, a déclaré jeudi Kloeckner aux journalistes à Berlin. “Le nombre de travailleurs des pays voisins diminue rapidement.”

Les restaurants, les hôtels et les magasins étant pour la plupart fermés à cause de la pandémie, les gouvernements espèrent que les gens de ces secteurs ou les étudiants confrontés à des mois sans cours combleront le vide. Le ministre français de l’Agriculture, Didier Guillaume, a demandé le 24 mars à tous ceux qui sont sans emploi de se mobiliser “pour que nous puissions tous manger”.

L’Allemagne a créé un site Web répertoriant des milliers d’emplois agricoles non pourvus. Une initiative similaire en Autriche a vu 7 000 personnes s’inscrire depuis que les bouchers et les cueilleurs d’Europe de l’Est sont rentrés massivement chez eux alors que les frontières se fermaient il y a une semaine, mais le gouvernement dit que le pays a besoin de trois fois ce nombre.

“J’appelle surtout les jeunes qui ne travaillent pas actuellement et qui n’ont pas d’enfants ni de grands-parents à s’occuper”, a déclaré la ministre autrichienne du Travail, Christine Aschbacher, sur un site Internet du gouvernement. “Nous avons besoin de chaque coup de main.”

Pourtant, les commis de magasin et les serveurs se trouvent principalement dans les villes, loin des fermes qui en ont besoin, et les agriculteurs craignent de se retrouver sans travailleurs une fois les cafés, les magasins et les écoles rouverts. Et l’embauche de cueilleurs moins expérimentés, couplée à des règles pour limiter les contacts pendant l’épidémie, augmentera probablement les coûts et ralentira la production, a déclaré Jack Ward, chef du groupe industriel British Growers.

“Nous sommes passés d’une situation où, il y a six semaines, personne ne parlait de la provenance de nos aliments, à tout le monde veut en parler”, a déclaré Ward.

Certains producteurs n’attendent pas l’aide du gouvernement. Meyerhof, une ferme à Willich, à quelques kilomètres de la frontière néerlandaise dans l’ouest de l’Allemagne, a des champs pleins d’asperges qui devront être récoltés dans les prochaines semaines – un travail difficile et sale qui nécessite plusieurs heures pour se cueillir les tiges. Préoccupé par le fait que les trois douzaines de Roumains et Polonais qu’il avait embauchés ne seraient pas en mesure de le faire, Meyerhof a publié un appel sur Facebook. En une journée, 500 personnes avaient soumis des candidatures.

“Ce fut une immense manifestation de solidarité”, a déclaré Anna Komp, responsable marketing de Meyerhof. “Nous sommes très reconnaissants, car nous ne pouvons tout simplement pas le faire nous-mêmes.”

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