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Certains enfants autistes sont à l’écoute des émotions de maman

Pour enfants autistes troubles du spectre (TSA), reconnaître les expressions faciales chez les autres est particulièrement difficile. Une nouvelle étude montre toutefois que certains enfants atteints de TSA font preuve de compétences en matière de traitement des émotions lors du visionnement du visage de leur mère.

En général, les enfants atteints de TSA présentent des troubles des interactions sociales, notamment un manque d’intérêt pour engager une conversation et une incapacité à établir un contact visuel traditionnel. Selon les centres américains de contrôle et de prévention des maladies, environ 1 enfant sur 59 a été identifié avec un TSA, qui touche tous les groupes raciaux, ethniques et socio-économiques.

Bien que des études antérieures aient évalué la capacité de reconnaître une émotion faciale chez les enfants et les adultes atteints de TSA, les résultats ont été étonnamment incohérents. De plus, les études chez les enfants atteints de TSA ont généralement été testées en utilisant des images inconnues, avec deux types d’expressions, «neutre» et «émotionnel» et avec une grande fourchette d’âge.

Dans le but d’accroître les connaissances sur le traitement des émotions chez les personnes atteintes de TSA, des chercheurs de l’Université Florida Atlantic ont mené une étude sur les enfants de 4 à 8 ans atteints ou non de TSA. Ils ont utilisé cinq émotions faciales distinctes; heureux, triste, colère, peur et neutre, qui servait de contrôle.

Ils ont utilisé des tâches de reconnaissance des émotions faciales mettant en vedette des visages connus et inconnus. Ils voulaient tester l’influence de la familiarité sur les performances de ces deux groupes d’enfants en utilisant un stimulus familier constant: leur mère.

Les chercheurs ont également exploré la différence entre la capacité des enfants hautement fonctionnels atteints de TSA et ceux en développement typique à reconnaître les expressions faciales positives et négatives. Les preuves ont montré que les enfants atteints de TSA ont plus de difficulté à reconnaître les expressions faciales négatives telles que la tristesse et la colère par rapport aux expressions positives telles que le bonheur et l’excitation.

Les enquêteurs croient leurs conclusions, qui apparaissent dans le journal Psychiatrie de l’enfant et développement humain, apportent la preuve que les enfants sans TSA sont plus aptes à reconnaître les expressions d’émotion faciale inconnues que les enfants avec TSA. Cette différence est particulièrement forte pour percevoir des émotions négatives telles que la peur et la tristesse.

Curieusement, les chercheurs ont également découvert que les enfants atteints de TSA de haut niveau avaient des compétences de traitement des émotions habiles et compétentes lorsqu’ils regardaient le visage de leur mère. Ils sont aussi «à l’écoute» des sentiments et des émotions de leur mère que les enfants sans TSA. Les deux groupes d’enfants n’ont pas différé dans la reconnaissance des expressions de visages familiers.

«Le résultat selon lequel les deux groupes d’enfants ne sont pas différents dans leur capacité à reconnaître des expressions familières est très perspicace. Des études neurologiques et oculaires antérieures ont laissé entrevoir cette possibilité, mais cela a rarement été démontré de manière consciente lors d’un test d’auto-évaluation », a déclaré Nathaniel A. Shanok, étudiant au doctorat et auteur principal.

La coauteure Nancy Aaron Jones, Ph.D., est professeure agrégée en psychologie et directrice du laboratoire WAVES du Collège des sciences de la FAU. "Les futures études à grande échelle devraient rechercher si cet effet est également pertinent pour les expressions d’autres personnes connues telles que les pères, les frères et sœurs et les camarades de classe."

Les enfants atteints de TSA sont moins aptes à traiter des informations émotionnelles, en particulier des visages tristes, lorsqu’ils voient les visages d’étrangers. Les résultats de cette étude montrent que les enfants atteints de TSA sont sensibles aux émotions de leur mère, ce qui peut indiquer un plus grand potentiel d’apprentissage et de socialisation avec des personnes qu’ils connaissent plutôt qu’avec des inconnus.

"On ne sait pas si la capacité des enfants avec troubles du spectre autistique jauger les informations émotionnelles sur les visages des inconnus est dû à un déficit réel de leur capacité de traitement, à la nature indifférente des émotions négatives ou à un schéma général de désintérêt pour les démonstrations d’émotions négatives ou les personnes inconnues », a déclaré Jones.

Shanok, Aaron Jones et Nikola N. Lucas, Ph.D., co-auteur à l’Université Ashford de San Diego, notent que pour les enfants atteints de TSA, il peut être difficile de reconnaître les expressions émotionnelles faciales négatives ou complexes, en partie à cause de variations dans contact avec les yeux et comportement de suivi des yeux.

D’autres études ont montré que ces enfants se concentrent moins sur les yeux et davantage sur d’autres zones du visage qui renseignent moins sur l’état émotionnel d’un individu. Cette découverte explique leur difficulté à reconnaître les expressions tristes et autres, ainsi que leur difficulté à reconnaître les expressions heureuses, comme ce fut également le cas pour l’étude FAU.

Cette étude souligne l’importance de la compréhension des compétences de reconnaissance des émotions faciales chez les enfants atteints de TSA et de l’amélioration potentielle des tâches de reconnaissance des émotions faciales pour inclure des expressions d’individus familiers et inconnus.

Les chercheurs ont déclaré que l’administration de ce type de tâche à des enfants dont les habiletés de traitement socio-affectives varient, pourrait aider les scientifiques du développement et les cliniciens à comprendre les types de situations sociales plus difficiles pour ce groupe.

Des parties de cette étude sont présentées à la prochaine conférence de la Société de recherche sur le développement de l’enfant à Baltimore et examineront les liens entre les modèles d’activation du cerveau et le traitement des émotions chez les enfants atteints d’autisme.

En outre, cette recherche se poursuit alors que l’équipe de laboratoire FAU WAVES collecte actuellement des données à l’aide d’un programme informatisé qui passe progressivement d’une expression à l’autre (un programme de morphing) dans le but de comprendre les capacités de traitement émotionnel en temps réel des enfants autisme.

La source: Université Floride Atlantique / EurekAlert

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