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Des chercheurs découvrent les origines des différences cérébrales entre hommes et femmes

Des chercheurs de la faculté de médecine de l'Université du Maryland ont découvert un mécanisme permettant aux androgènes – stéroïdes sexuels masculins – de sculpter le développement du cerveau pour produire des différences de comportement, telles que davantage d'agressivité et un comportement de jeu plus rugueux. La recherche, qui a été publié dans le journal Neurone, pourrait éventuellement nous aider à comprendre les différences de développement comportemental entre hommes et femmes.

Margaret M. McCarthy, auteur principal de l'étude, a déclaré: «Nous savions déjà que les cerveaux des hommes et des femmes étaient différents et que la testostérone produite pendant le deuxième trimestre chez l'homme et la fin de la gestation chez les rongeurs contribuait à ces différences, mais nous ne savions pas comment la testostérone a ces effets.

Un facteur clé des différences de comportement de jeu entre hommes et femmes est une différence basée sur le sexe dans le nombre de cellules de nouveau-né dans la partie du cerveau appelée amygdale, qui contrôle les émotions et les comportements sociaux. Les recherches ont montré que les cellules de ces nouveau-nés étaient moins nombreuses chez les hommes, car elles étaient activement éliminées par les cellules immunitaires.

Chez les femelles, les cellules nouveau-nées se différencient en un type de cellule gliale, le type de cellule le plus abondant dans le système nerveux central. Cependant, chez les hommes, la testostérone augmentait la signalisation au niveau des récepteurs du cerveau qui se lient aux endocannabinoïdes, provoquant l'activation des cellules immunitaires. Les endocannabinoïdes ont incité les cellules immunitaires à éliminer efficacement les cellules néonatales chez les hommes. Les rats femelles participant à l'étude n'ont pas été affectés, ce qui suggère que l'activation des cellules immunitaires par l'augmentation des endocannabinoïdes chez les mâles était nécessaire à leur élimination. À cet égard, cette recherche montre que la consommation de cannabis, qui stimule les endocannabinoïdes dans le cerveau et le système nerveux, pourrait avoir une incidence sur le développement du cerveau du fœtus et que cet impact pourrait différer entre les fœtus masculins et féminins.

Cette étude fournit un mécanisme pour les différences de comportement social fondées sur le sexe et suggère que les différences de signalisation des androgènes et des endocannabinoïdes pourraient contribuer aux différences individuelles dans le développement du cerveau et donc aux différences de comportement chez les individus.

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