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Hubble surprend la planète lointaine en train de s’évaporer à une vitesse record

À l’aide du télescope spatial Hubble, les astronomes ont découvert une planète de la taille de Neptune qui disparaît littéralement sous nos yeux. L’exoplanète est assez proche de l’étoile et perd de la masse à un rythme jamais vu auparavant. Les résultats sont rapportés dans Astronomy & Astrophysics .

La planète en question s’appelle GJ 3470b et se trouve à 97 années-lumière de la Terre. Il s’évapore 100 fois plus vite que la planète de taille similaire, la GJ 436b. Ce taux stupéfiant pourrait expliquer l’absence de détection d’une classe potentielle de planètes appelée Neptunes chaudes, ainsi que d’autres aspects de la façon dont les systèmes planétaires évoluent.  

Les astronomes ont jusqu’à présent découvert environ 4 000 exoplanètes. Parmi ceux qui gravitent autour de leur étoile, nous avons trouvé des planètes de la taille de la Terre ou légèrement plus grandes, les super-Terre, et des géantes de gaz extrêmement chaudes (Jupiters). Les planètes à gaz de taille moyenne semblent manquer.

Cette recherche fournit des preuves accablantes que l’évaporation est suffisante pour réduire considérablement la taille d’une planète. Ces Neptunes sont dépouillés de leur atmosphère par la lumière intense de leur étoile, ce qui les réduit à une planète beaucoup plus petite.   

«C’est le pistolet fumant que les planètes peuvent perdre une fraction importante de leur masse totale. Le GJ 3470b perd plus de sa masse que n’importe quelle autre planète à ce jour; Dans seulement quelques milliards d’années, la moitié de la planète sera peut-être partie », a déclaré le co-auteur David Sing, professeur distingué de Bloomberg à l’Université Johns Hopkins, dans un communiqué .

L’équipe estime que le GJ 3470b a déjà perdu 35% de sa masse initiale, et depuis qu’il tourne autour d’une étoile aussi jeune, il s’attend à ce qu’il soit réduit à un noyau rocheux d’ici quelques milliards d’années. Les travaux font partie du programme PanCET (Panchromatic Comparative Exoplanet Treasury), le plus grand programme d’observation d’exoplanètes utilisant Hubble.

«Nous commençons à mieux comprendre comment les planètes sont façonnées et quelles propriétés ont une influence sur leur composition globale», a déclaré Sing. «Avec cette étude et le programme global PanCET, notre objectif est d’examiner de plus près l’atmosphère de ces planètes afin de déterminer dans quelle mesure chaque planète est affectée par son propre environnement. En comparant différentes planètes, nous pouvons commencer à dresser un tableau plus complet de leur évolution. “

L’équipe projette de chercher plus de ces Neptunes chauds en train de s’évaporer, d’autant plus que les observatoires à venir comme le télescope spatial James Webb aideront les astronomes à en découvrir beaucoup plus.

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