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L'avenir des sciences sociales évolutives

Le manque de volonté de considérer la cognition et le comportement humains comme relevant des processus évolutifs a empêché l’intégration de l’évolution dans le programme des sciences sociales.Photographie de David Carillet / Shutterstock

MM. Whittington, professeur de biologie à l’école secondaire, a placé devant son cours une image encadrée d’un ancêtre primate, un lieu de recueillement. Dans une communauté profondément religieuse et conservatrice de l'Amérique rurale, il s'agissait d'un acte radical. L’évolution, parmi les théories scientifiques les plus appuyées de l’histoire humaine, a été et reste délibérément censurée de l’enseignement des sciences biologiques. Mais Whittington a enseigné l'évolution sans aucune excuse, comme «la meilleure idée que quiconque ait jamais eu», comme l'a décrit le philosophe Dan Dennett. Whittington m'a vu un jour émerveillé devant le primat et m'a dit: «Cristine, regarde ses mains. Maintenant, regarde tes mains. Voici à quoi ressemble la descente ordinaire.

L'évolution a façonné le corps humain, mais elle a également façonné le cerveau humain. Par conséquent, les principes de l'évolution sont indispensables à la compréhension de notre psychologie. Pourtant, de nombreux étudiants, enseignants et même spécialistes des sciences sociales ont du mal à comprendre comment notre histoire évolutive façonne de manière significative notre cognition et notre comportement aujourd'hui. «L'apprentissage» et la «culture» n'expliquent pas le comportement de manière si complète qu'il est inutile de se tourner vers les idées issues de l'évolution. Le manque de volonté de considérer la cognition et le comportement humains comme relevant des processus évolutifs a empêché l’intégration de l’évolution dans le programme des sciences sociales.

Une compréhension scientifique plus approfondie conduit à penser que l’apprentissage ne rivalise pas avec l’évolution pour expliquer la psychologie humaine. L'apprentissage nécessite des adaptations psychologiques évoluées, des mécanismes d'apprentissage généraux ou pouvant être spécifiques à un problème d'adaptation particulier. Des mécanismes d'apprentissage spécialisés nous aident à éviter de manger des aliments toxiques, mais personne ne naît sachant quels aliments il convient d'éviter. Les humains ont également développé une aversion pour l'accouplement avec leurs parents génétiques, mais ne sont pas nés en sachant qui sont leurs parents. La résolution de ces problèmes d'adaptation nécessite des mécanismes d'apprentissage psychologique évolués.

La complexité technologique de notre espèce résulte de sa capacité de culture cumulative.

La cognition et le comportement humains sont le produit de l'interaction de l'évolution génétique et culturelle. La co-évolution gène-culture nous a permis de nous adapter à des écologies très diverses et de produire des adaptations et des innovations culturelles. Il a également produit une diversité culturelle extraordinaire. En fait, la variabilité culturelle est l’une des caractéristiques les plus distinctives de notre espèce. Les humains affichent un répertoire plus large de comportements qui varient plus au sein d'un groupe et d'un groupe à l'autre que tout autre animal. L’apprentissage social permet la transmission culturelle. Les mécanismes psychologiques qui l’appuient devraient donc être universels. Ces mécanismes psychologiques doivent également être très sensibles aux divers contextes de développement et aux écologies culturelles.

Prenez le biais de conformité. C'est une tendance universelle de toute la psychologie humaine – même les très jeunes enfants imitent le comportement des autres et se conforment aux normes du groupe. Pourtant, les croyances sur la conformité varient considérablement d'une population à l'autre. Les adultes de certaines populations sont plus susceptibles d’associer la conformité à l’intelligence des enfants, tandis que d’autres considèrent que la non-conformité créative est liée à l’intelligence. Les adaptations psychologiques pour l'apprentissage social, telles que les biais de conformité, se développent dans des écologies culturelles complexes et variées qui agissent en tandem pour façonner l'esprit humain et générer une variation culturelle.

Des explications véritablement satisfaisantes du comportement humain nécessitent d'identifier les composants de la cognition humaine que l'évolution a conçus pour être sensibles aux conditions et informations sociales ou écologiques. Par exemple, les populations dans lesquelles les ressources alimentaires présentent une forte variance (la chasse au gros gibier est très aléatoire) tendent à évoquer des adaptations coopératives pour un partage à l’échelle du groupe par rapport à celles dans lesquelles la variance alimentaire est plus faible et dépend davantage de l’effort individuel. nourriture. Les récentes découvertes dans le domaine de l’évolution culturelle ont démontré que notre complexité technologique est le résultat de la capacité de notre espèce à la culture cumulative. Il a mis notre genre Homo sur une voie évolutive remarquablement distincte de celle empruntée par toute autre espèce. Dans un article de l'année dernière, j'ai suggéré que cela résultait d'adaptations psychologiques universelles mais suffisamment souples pour que les innovations puissent s'appuyer mutuellement, favorisant l'acquisition de répertoires comportementaux extrêmement variables.

L'application de la théorie de l'évolution aux sciences sociales peut transformer l'éducation et, par le biais de celle-ci, la société. Par exemple, les perspectives évolutives peuvent aider les spécialistes des sciences sociales à comprendre et, éventuellement, à résoudre des problèmes sociaux communs. L'intimidation dans la cour d'école en est un exemple. Sans une compréhension évolutive du phénomène, les interventions risquent d'être inefficaces, car elles ne permettent pas de diagnostiquer correctement les causes de l'intimidation. L'intimidation n'est pas simplement un comportement interpersonnel négatif; il est axé sur les objectifs et sert la fonction sociale de gagner le statut et le prestige de l’intimidateur, ce qui doit être compris pour le combattre. Par exemple, l'intimidation se produit souvent devant un auditoire, ce qui suggère que l'attention sociale stimule et peut renforcer le comportement. Un article de 2015 suggère que la plupart des interventions ne fonctionnent pas car elles suppriment les avantages de l’intimidation – augmentation du statut social – sans offrir aucune alternative. Les chercheurs recommandent de garder à l’esprit l’attention recherchée par les intimidateurs lors de l’intervention d’ingénieurs »visant à réduire le statut social de l’intimidateur ou à orienter ses motivations sociales vers de meilleurs résultats. Une compréhension profonde des fonctions évoluées de l'intimidation, en bref, fournit un point d'appui à des solutions potentielles.

Si «rien dans la biologie n'a de sens si ce n'est à la lumière de l'évolution», comme l'a soutenu le biologiste de l'évolution, Theodosius Dobzhansky en 1973, rien dans la psychologie humaine, le comportement et la culture ne le fait non plus. La recherche scientifique sociale devrait refléter ce fait.

Cristine Legare est professeure agrégée de psychologie et directrice du laboratoire de l'évolution, de la variation et de l'ontogenèse de l'apprentissage à l'Université du Texas à Austin. Ses recherches portent sur la manière dont le système cognitif humain nous permet d'apprendre, de créer et de transmettre une culture. Elle effectue des comparaisons entre les âges, les cultures et les espèces pour répondre aux questions fondamentales relatives à l'évolution cognitive et culturelle. Suivez-la sur Twitter @CristineLegare.

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MONTRE: L'objectif évolutif d'avoir un cerveau d'adolescent.

Cet article classique de Facts So Romantic a été publié en juin 2018.

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