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Les scientifiques créent des sensations fantômes chez les non-amputés

La sensation d’avoir un corps physique n’est pas aussi évidente qu’on pourrait le penser. Presque toutes les personnes amputées d’un bras ou d’une jambe ont un membre fantôme: une sensation vive que le membre manquant est toujours présent. Une nouvelle étude réalisée par des neuroscientifiques au Karolinska Institutet en Suède montre qu’il est possible d’évoquer l’illusion d’avoir une main fantôme chez des individus non amputés.

Dans un article du périodique scientifique Journal of Cognitive Neuroscience, les chercheurs décrivent une illusion de perception dans laquelle des volontaires sains ont la sensation d’avoir une main invisible. L’expérience implique le participant assis à une table avec son bras droit caché derrière son écran. Pour évoquer l’illusion, le scientifique touche la main droite du participant avec un petit pinceau tout en imitant les mouvements exacts avec un autre pinceau en l’air à la vue du participant.

“Nous avons découvert que la plupart des participants, en moins d’une minute, transféraient la sensation de toucher dans la région de l’espace vide où ils voient le pinceau bouger, et faisaient l’expérience d’une main invisible dans cette position”, déclare Arvid Guterstam, auteur principal de l’étude. . “Des recherches antérieures ont montré que des objets non corporels, tels qu’un bloc de bois, ne peuvent pas être vécus comme une main propre. Nous avons donc été extrêmement surpris de constater que le cerveau peut accepter une main invisible comme faisant partie du corps.”

L’étude comprend onze expériences qui explorent en détail l’expérience illusoire et incluent 234 volontaires. Pour démontrer que l’illusion fonctionnait réellement, les chercheurs effectuaient un mouvement de couteau avec un couteau vers l’espace vide «occupé» par la main invisible et mesuraient la réaction de transpiration du participant à la menace perçue. Ils ont constaté que les participants stressaient que les réactions étaient élevées tout en expérimentant l’illusion, mais absentes lorsque l’illusion était brisée.

Dans une autre expérience, les volontaires ont été invités à fermer les yeux et à pointer rapidement la main gauche vers la main droite (ou vers l’endroit où ils l’avaient perçue). Après avoir expérimenté l’illusion pendant un moment, ils indiqueraient l’emplacement de la main invisible plutôt que leur vraie main.

Les chercheurs ont également mesuré l’activité cérébrale des participants à l’aide de l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf). La perception de l’illusion invisible de la main a entraîné une activité accrue dans les mêmes parties du cerveau qui sont normalement actives lorsque les individus voient leur vraie main touchée ou lorsque les participants font l’expérience d’une main prothétique.

“Ensemble, nos résultats montrent que la vue d’une main physique est remarquablement sans importance pour le cerveau dans la création de l’expérience de son moi physique”, explique Arvid Guterstam.

Les chercheurs espèrent que les résultats de leur étude donneront un aperçu des recherches futures sur la douleur fantôme chez les amputés.

“Cette illusion suggère que l’expérience des membres fantômes n’est pas propre aux personnes amputées, mais peut facilement être créée chez des non-amputés”, explique le Dr Henrik Ehrsson, chercheur principal au Département de neuroscience. “Ces résultats renforcent notre compréhension de la façon dont le cerveau produit les sensations fantômes, ce qui peut contribuer aux recherches futures sur le soulagement de la douleur fantôme chez les amputés.”

L’étude a été financée par le Conseil européen de la recherche, la Fondation suédoise pour la recherche stratégique, le programme scientifique Human Frontier Science, la Fondation McDonnell et Söderbergska Stiftelsen.

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