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Les singes hurleurs hybrides révèlent la nature complexe de l’évolution

Les scientifiques étudient la relation entre deux espèces de singes hurleurs longtemps séparées qui se métissent maintenant pour produire des hybrides. La rare opportunité d’étudier l’évolution en action chez un compagnon primat a confirmé un moteur controversé de l’évolution et pourrait nous aider à comprendre la dynamique de notre propre arbre généalogique de plus en plus déroutant .

Les singes hurleurs mantled et les singes hurleurs noirs sont une espèce distincte depuis 3 millions d’années. Nous ne pouvons pas connaître les processus qui ont conduit à cette scission, mais aujourd’hui, ils habitent différentes parties du Mexique. Jusqu’à il y a environ 10 000 ans, cette séparation géographique était considérée comme absolue. Aujourd’hui, toutefois, l’État de Tabasco héberge une zone hybride de 20 km de large (12 milles) où les deux territoires se chevauchent et où se produisent des métissages. Marcella Baiz, étudiante au doctorat à l’Université du Michigan,  étudie les effets de ce phénomène sur la génétique des singes et a révélé à quel point le processus peut être complexe.

L’exemple classique de la formation d’espèces a une rivière qu’un animal ne peut pas traverser émerge au milieu de son habitat. Au fil du temps, ceux de chaque côté de la ligne de partage empruntent des voies d’évolution différentes, au point où ils ne peuvent pas produire de progénitures fertiles si de nouveaux changements les rapprochent.

Les biologistes ont compris que la vérité est rarement aussi simple. Les espèces distinctes se croisent et, si leur taux de réussite sera plus bas lorsque cela se produira que si elles s’accouplent avec leur propre espèce, cela peut entraîner l’incorporation de gènes d’une population à une autre  ou l’ émergence d’une nouvelle espèce hybride .

Un aspect possible, mais toujours controversé, du processus est connu sous le nom de renforcement, où la sélection naturelle accentue les différences entre deux espèces, de sorte qu’elles deviennent moins susceptibles de s’accoupler et sont donc également plus différentes l’une de l’autre. Étant donné que les hybrides sont en moyenne moins susceptibles de transmettre leurs gènes, les membres d’une espèce qui nichent avec leur propre espèce ont un avantage évolutif pour ceux qui se croisent.

Par exemple, si la taille de deux espèces diffère légèrement, les membres les plus gros des espèces les plus petites et les membres les plus petits de la plus grande sont plus susceptibles de s’accoupler d’une espèce à l’autre. Les individus qui diffèrent le plus des autres espèces se reproduiront avec les leurs et seront plus susceptibles de transmettre leurs gènes, ce qui entraînera un élargissement du fossé.

Bien que cela ait du sens, les exemples confirmés de renforcement se produisant sont rares, mais Baiz et ses co-auteurs rapportent dans Molecular Ecology  que la génétique du singe hurleur confirme l’idée. “Cette étude est l’un des rares exemples naturels qui documentent [le renforcement]”, a déclaré Baiz dans un communiqué . 

Plutôt que de brouiller ensemble, des points spécifiques sur les génomes du singe sont devenus plus distincts dans la zone hybride, ce qui indique que dans cette petite aire, les espèces évoluent et ne peuvent donc pas se croiser.

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