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Les virus ont peut-être évolué de manière plus dévastateur pour les hommes que pour les femmes

L’homme-grippe est-il une bizarrerie d’évolution virale? Certains virus peuvent provoquer des symptômes plus faibles chez les femmes que chez les hommes, car ils les rendent plus susceptibles de se propager.

De nombreuses infections provoquent des maladies plus graves chez les hommes que chez les femmes. Les hommes infectés par la tuberculose ont 1,5 fois plus de risques de mourir que les femmes; les hommes infectés par le virus du papillome humain ont cinq fois plus de risques de développer un cancer que les femmes; et les hommes infectés par le virus d’ Epstein-Barr ont au moins deux fois plus de risques de développer un lymphome de Hodgkin que les femmes.

Beaucoup pensent que cette tendance est due aux différences entre les systèmes immunitaires des sexes. Mais une autre explication est que les femmes sont des hôtes plus précieux. Les femmes peuvent transmettre les infections à leurs enfants pendant la grossesse, l’accouchement et l’allaitement. C’est pourquoi les virus doivent subir une pression évolutive, afin de les rendre moins nocifs, ont déclaré Francisco Úbeda et Vincent Jansen de l’ Université Royal Holloway de Londres.

De la mère à l’enfant

Pour qu’un virus infecte les autres, il doit produire davantage de copies de lui-même dans le corps. Rendre leur hôte malade en est une conséquence inévitable. «Ce n’est pas une tâche qu’un agent pathogène a l’intention de faire, car il se tire une balle dans le pied, le cas échéant», explique Jansen.

Les chercheurs ont utilisé une modélisation mathématique pour montrer que, pour les agents pathogènes qui affectent les deux sexes, la sélection naturelle devrait en théorie favoriser ceux qui causent moins de maladies chez les femmes – tant qu’ils peuvent être transmis de la mère à l’enfant.

Cette pression évolutive, expliquent-ils, pourrait expliquer un puzzle de longue date: pourquoi le virus lymphotrope humain de type 1 à cellules T (HTLV-1) évolue-t-il beaucoup plus souvent en leucémie chez les hommes japonais que chez les femmes japonaises, mais touche également les deux sexes dans les Caraïbes. Selon eux, cette différence est due au fait que les femmes allaitent leur bébé plus souvent et plus longtemps au Japon, ce qui donne au virus plus de possibilités d’entrer dans un autre hôte.

Pour que cela soit le cas, cependant, le virus devrait être capable de détecter si c’est à l’intérieur d’un homme ou d’une femme. Nous ne savons pas encore comment cela se passerait, mais ce n’est pas impossible, dit Jansen. «Il y a toutes sortes de voies hormonales et autres qui sont légèrement différentes entre les hommes et les femmes», dit-il.

Si nous devions identifier un mécanisme, cela ouvrirait la possibilité de le manipuler. “Nous pourrions essayer de faire croire au virus qu’il est dans un corps de femme plutôt que de corps d’homme et donc adopter un comportement différent”, explique Jansen.

Différences de sexe

L’étude souligne la nécessité de mener des essais cliniques chez les deux sexes, plutôt que principalement chez les hommes, comme c’est souvent le cas, explique David Duneau , biologiste de l’évolution à l’Université de Toulouse, en France. «Les parasites eux-mêmes se comportent différemment chez les hommes et les femmes, nous avons donc besoin de savoir ce qu’ils font chez les deux sexes», dit-il.

Pour Sabra Klein , qui étudie les différences de réponses immunitaires à la faculté de santé publique Johns Hopkins Bloomberg de Baltimore, il est rafraîchissant de considérer l’évolution des agents pathogènes comme une explication alternative des différences entre les sexes en matière de maladies . Mais elle affirme que les hypothèses du modèle sur la transmission de HTLV-1 au Japon et dans les Caraïbes ignorent d’autres variables – telles que l’ethnie ou la culture – qui pourraient également être impliquées.

Jansen envisage maintenant de se pencher sur les maladies animales, telles que les rétrovirus qui causent le cancer chez les poulets. «Lorsque des volées de poulets sont infectées par un virus particulier, nous constatons que plus de poulets mâles développent des tumeurs que les femelles», dit-il.

La pression de la sélection sur les virus pourrait-elle renforcer les affirmations des hommes selon lesquels ils seraient davantage affectés par le rhume ou la grippe? Jansen, on ne s’y attendait pas, car la transmission mère-enfant n’est pas une voie importante pour le virus de la grippe. «Pour moi, la grippe humaine ressemble à une excuse pour que les hommes ne se rendent pas au travail», dit-il.

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