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Rencontrez «Farout», l’objet le plus lointain du système solaire

Une équipe internationale d’astronomes a découvert l’objet le plus éloigné jamais détecté dans le système solaire. Surnommé «Farout», il s’agit d’un petit objet rond à la teinte rosâtre situé à 17,95 milliards de kilomètres du Soleil. La couleur est courante dans les objets riches en glace.

Sa désignation officielle est 2018 VG18 et son diamètre est de 500 kilomètres. C’est le premier objet découvert à plus de 100 unités astronomiques (UA) de notre étoile, 1 UA étant la distance Terre-Soleil. Farout est à une distance de 120 UA, bien plus loin que la planète naine Eris, qui est à 96 UA. En comparaison, Pluton est à 34 UA.

L’objet a été découvert sur des images prises avec le télescope japonais Subaru au sommet du Mauna Kea à Hawaii le 10 novembre. Des observations de suivi pour confirmer la distance ont été réalisées en décembre à partir de l’observatoire de Las Campanas au Chili.

“Tout ce que nous savons actuellement sur 2018 VG18, c’est son extrême distance du Soleil, son diamètre approximatif et sa couleur”, a déclaré le co-découvreur David Tholen, de l’Université de Hawaii, dans un communiqué . “En raison de la distance qui sépare VG18 en 2018, il tourne très lentement en orbite, ce qui prend probablement plus de 1 000 ans pour faire un tour du soleil.”

Farout s’ajoute à la famille intrigante d’objets singuliers découverts jusqu’à présent au-delà de l’orbite de Pluton. Les orbites de ces objets trans-neptuniens (TNO) semblent être influencées par la gravité d’une planète gigantesque. Les chercheurs ont donc avancé l’idée que la  planète 9 existait à plus de 200 UA du soleil. Jusqu’à présent, la recherche n’a pas révélé de preuve définitive, mais les TNO aident les astronomes à comprendre ce qui se passe à la périphérie du système solaire.

«2018 VG18 est beaucoup plus lointain et plus lent que tout autre objet observé du système solaire. Il faudra donc quelques années pour déterminer entièrement son orbite», a ajouté le co-découvreur Scott Sheppard, du Carnegie Institution for Science. «Mais il a été trouvé dans le même ciel que les autres objets connus du système solaire extrême, suggérant qu’il pourrait avoir le même type d’orbite que la plupart d’entre eux. Les similarités orbitales montrées par bon nombre des petits corps connus et distants du système solaire ont été le catalyseur de notre affirmation initiale qu’il existe une planète lointaine et massive située à plusieurs centaines d’UA et qui pousse ces objets plus petits. “

Alors que nous commençons à peine à comprendre les autres aspects du système solaire, des découvertes comme celle-ci montrent qu’il reste encore beaucoup de mondes à découvrir.

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