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SpaceX révèle plus d’informations Starlink après le lancement de 60 premiers satellites

La nuit dernière réussi Lancement de Starlink Ce fut un gros succès pour SpaceX – sa charge utile la plus lourde à ce jour, alourdie par 60 satellites de communication qui feront éventuellement partie d’une seule et même constellation fournissant Internet au monde entier. En tout cas, c’est le plan – et la société a tiré le rideau un peu plus après son lancement, révélant quelques détails supplémentaires sur les oiseaux qu’elle vient de mettre en l’air.

SpaceX et le PDG Elon Musk ont ​​été extrêmement discrets au sujet des satellites Starlink, ne laissant que quelques allusions ici et là avant le lancement. Nous savons, par exemple, que chaque satellite pèse environ 500 livres et qu’il s’agit d’une conception à écran plat qui optimise le montant pouvant tenir dans chaque charge utile. Le kit média de lancement décrivait également un système de navigation «Startracker» qui permettrait aux satellites de se localiser eux-mêmes et de détecter les débris orbitaux avec précision.

SpaceX lance son service Internet spatial avec le lancement de 60 satellites Starlink

Sur le nouveau site Web Starlink, cependant, quelques nouveaux détails sont apparus, ainsi que des images qui fournissent l’apparence la plus claire à ce jour (rend, pas des photographies, mais tout de même) des satellites qui compteront bientôt des milliers de personnes dans nos cieux.

Dans la représentation CG du fonctionnement des satellites, vous obtenez une idée générale:

Des milliers de satellites se déplaceront simultanément sur leurs orbites, chacun transmettant Internet vers et depuis la surface dans une zone donnée. On ne sait toujours pas exactement quelle surface couvrira chaque satellite ni quelle sera la redondance requise. Mais l’image vous donne une idée générale.

Le signal provient et va à un ensemble de quatre antennes radio à “réseau phasé”. Cette antenne compacte et plate peut émettre dans plusieurs directions et fréquences sans se déplacer, contrairement à ce que vous voyez les grandes antennes radar. Il ya aussi des coûts, mais c’est une évidence pour les satellites qui doivent être petits et ne doivent émettre que dans une direction générale – en panne.

Il n’ya qu’un seul panneau solaire, qui se déploie vers le haut comme une carte (et qui ressemble beaucoup à ce que vous attendiez – par conséquent, aucune image ici). Les avantages d’un seul sont principalement liés à la simplicité et au coût: en avoir deux vous donne plus de puissance et de redondance en cas d’échec. Mais si vous voulez fabriquer quelques milliers de ces articles et les remplacer tous les deux ans, cela n’a sans doute pas beaucoup d’importance. Les panneaux solaires sont des pièces standard fiables maintenant.

Le propulseur ionique alimenté au krypton ressemble à de la science-fiction, mais les propulseurs ioniques existent depuis des décennies. Ils utilisent une différence de charge pour projeter des ions – des molécules chargées – dans une direction spécifique, en transmettant une force dans la direction opposée. Un peu comme un minuscule tireur de pois électrique qui, en microgravité, pousse la personne en arrière avec l’élan du pois.

Pour ce faire, il faut du propulseur – généralement du xénon, qui possède plusieurs propriétés (assez difficiles à expliquer) qui le rendent utile à ces fins. Le Krypton est le prochain gaz noble qui figure en tête de la liste. Il est semblable à certains égards mais plus facile à obtenir. Encore une fois, si vous déployez des milliers de moteurs à ions (jusqu’à présent, seuls quelques-uns ont réellement volé), vous souhaitez réduire les coûts et les matériaux exotiques.

Enfin, il y a le système de suivi des étoiles et de prévention des collisions. SpaceX n’explique pas cela très bien, nous ne pouvons donc que supposer en nous basant sur ce que nous voyons. Le suiveur d’étoiles indique à chaque satellite son attitude ou son orientation dans l’espace – vraisemblablement en regardant les étoiles et en les comparant à des variables connues telles que l’heure du jour sur Terre, etc. Cela est lié à la prévention des collisions, qui utilise la base de données du gouvernement sur les débris spatiaux connus et peut ajuster sa trajectoire pour l’éviter.

Comment? L’image sur le site Starlink montre quatre disques orientés perpendiculairement. Cela suggère qu’il s’agit de roues de réaction, qui stockent l’énergie cinétique et peuvent être accélérées ou ralenties pour transmettre cette force à l’engin, en le tournant à volonté. De petits appareils très intelligents en fait, et assez communs dans les satellites. Ceux-ci contrôleraient l’attitude et le propulseur donnerait une petite impulsion, et les débris seront évités. Le satellite peut revenir en orbite normale peu de temps après.

Un représentant de SpaceX m’a dit que le dispositif de suivi des débris s’accrochait au Centre d’opérations spatiales combinées de la Force aérienne, qui suivait les trajectoires de tous les débris spatiaux connus. Ces trajectoires sont vérifiées par rapport à celles des satellites et, si une éventuelle collision est détectée, des modifications de cap sont apportées bien à l’avance. Il ne s’agit pas de voir un rocher et de l’esquiver, mais plutôt comme un contrôle du trafic aérien.

Nous ne savons toujours pas grand-chose du système Starlink. Par exemple, à quoi ressemblent ses stations au sol? Contrairement à Ubiquitilink, vous ne pouvez pas recevoir de signal Starlink directement sur votre téléphone. Vous aurez donc besoin d’un récepteur, ce que Musk a dit dans le passé de la taille d’une boîte à pizza. Mais petit, grand ou très grand? Où peut-il être monté et combien ça coûte?

Dans un point de presse, Musk a décrit la situation de manière plus précise la semaine dernière: «C’est comme un disque plat, mais contrairement à une antenne parabolique DirecTV qui doit pointer dans une direction spécifique, elle doit pointer très précisément vers le satellite géostationnaire. . Dans le cas d’une antenne Starlink, vous pouvez pratiquement la placer à peu près à n’importe quel angle raisonnablement dirigé vers le ciel. "

Les questions d’interconnexion sont également un mystère. Supposons qu’un utilisateur de Starlink souhaite visiter un site Web hébergé en Croatie. Le signal monte-t-il sur Starlink, entre les satellites et sur la station de base la plus proche? Est-ce que cela tombe à un gros point d’interconnexion sur le réseau desservant cette région? Monte-t-il et descend-il ensuite à 20 milles de votre maison à l’endroit où la fibre est connectée au local colonne vertébrale? Cela n’a peut-être pas beaucoup d’importance pour les utilisateurs ordinaires, mais pour les gros services – pensez Netflix – cela pourrait être très important.

Et enfin, combien ça coûte? SpaceX veut rendre cette concurrence compétitive par rapport au haut débit terrestre, ce qui est un peu difficile à croire compte tenu de la croissance de la fibre, mais également à cause des télécommunications qui se traînent dans les zones rurales et utilisent encore le DSL. Là-bas, Starlink pourrait être une aubaine, alors que dans les grandes villes, il pourrait être superflu.

Il y a des chances que nous ne sachions pas pendant longtemps. Les 60 satellites qui se trouvent là-bas ne sont que la toute première vague et ne constituent rien de plus qu’un banc d’essai pour les futurs services. Starlink devra prouver que tout fonctionne comme prévu, puis en envoyer plusieurs centaines de plus avant de pouvoir offrir le service le plus rudimentaire. Bien sûr, tel est le plan et pourrait même être réalisé d’ici la fin de l’année.

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