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Un autre jour, une autre société américaine obligée de se départir d’investisseurs chinois

La surveillance des investissements étrangers continue de s’infiltrer dans le monde des startups via un organisme gouvernemental américain jadis obscur qui dispose de nouveaux outils et d’un changement de cap qui devrait avoir un impact considérable sur les jeunes entreprises à forte croissance. Le Comité des investissements étrangers aux États-Unis, ou CFIUS, a récemment fait des vagues en obligeant les investisseurs chinois à céder deux sociétés américaines à se désinvestir pour des raisons de sécurité nationale.

Il y a beaucoup à apprendre de ces développements sur la manière dont les préoccupations du gouvernement concernant les investissements étrangers affecteront les startups et les investisseurs.

Il est important de comprendre comment nous en sommes arrivés là. Le CFIUS a longtemps le pouvoir d’examiner les investissements pour des raisons de sécurité nationale lorsque celui-ci confère un «contrôle» d’une entité américaine à une entité étrangère – et ce contrôle est défini de manière générale comme signifiant la capacité de déterminer des questions importantes de l’entreprise. Le CFIUS est l’organisme qui a rejeté Broadcom acquisition de Qualcomm pour en citer un exemple bien connu.

L’organe dirigé par le ministère du Trésor peut s’appuyer sur quelques pouvoirs s’il craint un investissement, tel que le bloquer complètement, nécessitant des mesures d’atténuation, ou – comme nous l’avons vu récemment – imposer une vente au feu d’actifs bien après la fin de la transaction.

CFIUS a contraint les investisseurs chinois à se désinvestir au cours des dernières semaines. PatientsLikeMe, une start-up du secteur de la santé qui prétend avoir des millions de points de données sur les maladies, et Grindr, l’application de rencontre LGBTQ pour la collecte de données personnelles.

Le CFIUS s’est toujours concentré sur des activités telles que les ports, les systèmes informatiques et les immeubles adjacents aux bases militaires, mais ces dernières années, les données ont été considérées comme une menace pour la sécurité nationale. le Grindr Les actions de PatientsLikeMe soulignent que CFIUS est plus concentré que jamais sur la manière dont les données peuvent constituer une menace pour la sécurité.

Par exemple, la décision du gouvernement américain contre Grindr aurait été motivée par le fait que le gouvernement chinois pourrait faire chanter des personnes avec des autorisations de sécurité ou que ses données de localisation pourraient aider à démasquer des agents du renseignement. Ces développements rendent CFIUS extrêmement pertinent pour les startups du secteur de la technologie et de la santé, qui disposent souvent de données précieuses sur les clients et les utilisateurs.

L’an dernier, le Congrès a élargi le champ de compétence du CFIUS et lui a donné de nouveaux outils lui permettant de contrôler même les investissements minoritaires sans contrôle dans des entreprises technologiques critiques ou celles qui possèdent des données personnelles sensibles de citoyens américains si l’investisseur reçoit certains droits, comme un siège au conseil. Il peut s’agir d’investissements directs dans une jeune entreprise ou d’une entreprise étrangère, ou d’investissements indirects dans un fonds de capital-risque par des investisseurs institutionnels tels que des retraites, des fonds de dotation ou des family offices étrangers.

De nombreux aspects de la nouvelle loi ont été partiellement mis en œuvre à travers un programme pilote qui a un impact sur les investisseurs étrangers dans les fonds de capital-risque et les investissements directs dans les startups. Une partie de la loi qui a ne pas CFIUS est habilité à examiner minutieusement certains investissements non contrôlants dans des entreprises qui conservent ou collectent «des données personnelles sensibles de citoyens américains susceptibles d’être exploitées de manière à menacer la sécurité nationale».

Cette pièce entrera probablement en vigueur au début de 2020.

Gardez à l’esprit que, dans les cas de Grindr et de PatientsLikeMe, le gouvernement s’est fié à son autorité préexistante pour contrôler les investissements qui permettaient à une personne étrangère d’exercer son contrôle. Du fait de la réforme du CFIUS, il est probable que nous le verrions de la même manière examiner les investissements minoritaires sans contrôle dans des sociétés contenant des données personnelles sensibles une fois que les autorités seront pleinement en vigueur. Le moment est venu pour les investisseurs et les jeunes pousses d’aller à l’école sur des affaires récentes pour comprendre les enjeux.

Trois leçons se dégagent des actions Grindr et PatientsLikeMe.

Tout d’abord, CFIUS s’est concentré au fil des années pour inclure le contrôle des entreprises riches en données. C’est une tendance qui devrait s’accentuer considérablement maintenant que le Congrès a chargé l’agence d’examiner certaines de ces transactions, même lorsque l’investissement ne donne pas le contrôle à une personne étrangère.

Deuxièmement, dans les affaires Grindr et PatientsLikeMe, les rapports indiquent qu’aucune des deux sociétés n’a déposé de dossiers auprès de CFIUS avant l’opération, ce qui les ouvre au risque de voir leurs transactions dénouées. Une fois que l’investissement du CFIUS dans les données sensibles s’est étendu aux investissements ne donnant pas le contrôle, nous pouvons supposer que le CFIUS n’hésitera pas à imposer le dessaisissement pour des investissements de type «venture» si les parties n’ont pas déposé et obtenu l’autorisation de la transaction à l’avance.

Enfin, il est important de comprendre que, même si la Chine a récemment fait l’objet de nouvelles dignes d’intérêt, la compétence du CFIUS s’applique à l’échelle mondiale, de sorte que ses préoccupations en matière de données peuvent également concerner les investissements d’autres pays. La National Venture Capital Association, où je travaille, exhorte le Trésor à user de l’autorité dont il dispose dans le projet de loi sur la réforme du CFIUS pour ne pas appliquer cette expansion aux investissements ne donnant pas le contrôle de pays amis. Cela est parfaitement logique, car l’essentiel de l’expansion du CFIUS était en grande partie lié à la Chine, et la réduction de la portée des acteurs étrangers aidera le CFIUS à se concentrer sur les véritables menaces. Cependant, tant que les règles pilotes sont en vigueur – et peut-être plus longtemps -, l’ensemble des autorités du CFIUS s’appliquent, que vous veniez de Chine, du Canada ou du Chili.

L’observation accrue des investissements étrangers que nous avons constatée récemment a pour constante que les choses changent constamment. Les investisseurs, les entrepreneurs et les entreprises doivent être sur leurs gardes pour comprendre comment mobiliser et mobiliser des capitaux dans des entreprises américaines innovantes.

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