Un nouvel outil aide les scientifiques à mieux cibler la recherche de la vie extraterrestre

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Pourrait-il y avoir une autre planète avec une société au même stade d’avancement technologique que la nôtre? 

Pour le savoir, le scientifique Claudio Grimaldi de l’EPFL, en collaboration avec l’université de Californie à Berkeley, a développé un modèle statistique qui donne aux chercheurs un nouvel outil pour rechercher le type de signaux qu’une société extraterrestre pourrait émettre. Sa méthode – décrite dans un article paru aujourd’hui dans les Actes de la National Academy of Sciences – pourrait également rendre la recherche moins chère et plus efficace.

Atrophysics n’était pas la chose de Grimaldi au début. il s’intéressait davantage à la physique de la matière condensée. Au Laboratoire de physique de la matière complexe de l’EPFL, ses recherches ont consisté à calculer les probabilités d’échange de nanotubes de carbone par des électrons. Mais il se demandait alors: si les nanotubes étaient des étoiles et que les électrons étaient des signaux générés par des sociétés extraterrestres, pourrions-nous calculer la probabilité de détecter ces signaux plus précisément?

Ce n’est pas une recherche pie dans le ciel: les scientifiques étudient cette possibilité depuis près de 60 ans. Plusieurs projets de recherche concernant la recherche de renseignements extraterrestres (SETI) ont été lancés depuis la fin des années 50, principalement aux États-Unis. L’idée est qu’une civilisation avancée sur une autre planète pourrait générer des signaux électromagnétiques, et les scientifiques sur Terre pourraient peut-être capter ces signaux en utilisant les derniers radiotélescopes hautes performances.

Regain d’intérêt

Malgré les progrès considérables de la radioastronomie et l’augmentation de la puissance de calcul depuis lors, aucun de ces projets n’a abouti à un résultat concret. Certains signaux sans origine identifiable ont bien été enregistrés, comme le Wow! signal en 1977, mais aucun d’entre eux n’a été répété ou ne semble suffisamment crédible pour être attribué à la vie extraterrestre.

Mais cela ne signifie pas que les scientifiques ont abandonné. Au contraire, SETI a connu un regain d’intérêt à la suite de la découverte des nombreuses exoplanètes en orbite autour des milliards de soleils de notre galaxie. Les chercheurs ont mis au point de nouveaux instruments sophistiqués, tels que le Square Kilometer Array, un radiotélescope géant construit en Afrique du Sud et en Australie, d’une surface totale de collecte d’un kilomètre carré, qui pourraient ouvrir la voie à des percées prometteuses. Et l’entrepreneur russe Yuri Milner a récemment annoncé un programme ambitieux appelé Breakthrough Listen, qui vise à couvrir 10 fois plus de ciel que les recherches précédentes et à balayer une bande de fréquences beaucoup plus large. Milner a l’intention de financer son initiative avec 100 millions de dollars sur 10 ans.

“En réalité, élargir la recherche à ces amplitudes ne fait qu’augmenter nos chances de trouver quelque chose. Et si nous ne détectons toujours aucun signal, nous ne pourrons pas nécessairement conclure avec beaucoup plus de certitude qu’il n’y a pas de vie, “dit Grimaldi.

Encore du chemin à faire

L’avantage du modèle statistique de Grimaldi est qu’il permet aux scientifiques d’interpréter à la fois le succès et l’échec de la détection de signaux à différentes distances de la Terre. Son modèle utilise le théorème de Bayes pour calculer la probabilité restante de détecter un signal dans un rayon donné autour de notre planète.

Par exemple, même si aucun signal n’est détecté dans un rayon de 1 000 années-lumière, il y a toujours plus de 10% de chances que la Terre se trouve à portée de centaines de signaux similaires provenant d’ailleurs dans la galaxie, mais que nos radiotélescopes ne soient actuellement pas puissants. assez pour les détecter. Cependant, cette probabilité monte à près de 100% si un seul signal est détecté dans le rayon de 1 000 années-lumière. Dans ce cas, nous pourrions être presque certains que notre galaxie est pleine de vie extraterrestre.

Après avoir pris en compte d’autres paramètres tels que la taille de la galaxie et l’étroitesse du nombre d’étoiles, Grimaldi estime que la probabilité de détecter un signal ne devient très faible que dans un rayon de 40 000 années-lumière. En d’autres termes, si aucun signal n’est détecté à cette distance de la Terre, nous pourrions raisonnablement conclure qu’aucune autre civilisation ayant le même niveau de développement technologique que le nôtre n’est détectable dans la galaxie. Mais jusqu’à présent, les scientifiques ont pu rechercher des signaux dans un rayon de “seulement” 40 années-lumière.

Donc, il y a encore du chemin à faire. D’autant plus que ces méthodes de recherche ne permettent pas de détecter des civilisations extraterrestres qui sont peut-être à des stades primordiaux ou qui sont très avancées mais qui n’ont pas suivi la même trajectoire technologique que la nôtre.

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