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Voici pourquoi votre internet sera bientôt livré par un drone

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Crédit: CC0 Public Domain

Alors que l'aile volante sans pilote s'approchait d'un atterrissage, les vents se levèrent soudainement. Le drone Aquila de Facebook Inc., propulsé par le soleil et plus large qu'un avion de ligne Boeing 737, a eu du mal à s'adapter. Juste avant d'atterrir, une partie de l'aile droite s'est détachée.

Ce vol inaugural de 2016 a été un début peu propice à l'incursion de Facebook dans les drones sur Internet, mais peut-être un choix approprié. Deux ans plus tard, la société a décidé de mettre au point son propre avion.

Depuis lors, des sociétés telles que Amazon.com Inc. et SpaceX ont misé beaucoup sur la fourniture de service Internet dans le monde entier avec des milliers de petits satellites. Les projets de SpaceX devraient progresser jeudi avec le lancement de 60 satellites à transmission Internet.

Mais ne comptez pas les drones à haute altitude alimentés à l'énergie solaire, ni les ballons géants.

Progrès dans les cellules solaires et technologie de la batterie ont rendu ces technologies plus réalisables. Le mois dernier, le géant japonais des télécommunications SoftBank Corp. a annoncé son partenariat avec la Californie drone fabricant AeroVironment Inc. de construire un drone capable de voler dans la stratosphère, planant pendant des mois autour d’une zone et servant de tour cellulaire flottante pour transmettre l’internet aux utilisateurs de la Terre. Airbus et Boeing Co. travaillent également sur leur propre version de drones à haute performance alimentés à l'énergie solaire.

Ces projets et d’autres encore reposent sur la promesse d’une connectivité 5G. Cette technologie cellulaire de cinquième génération, qui vient d'être déployée, augmentera considérablement les vitesses de téléchargement. Et les partisans disent que sa fiabilité devrait permettre des services tels que les voitures autonomes et la médecine à distance.

La connexion des utilisateurs distants augmenterait encore le potentiel du marché, a déclaré John Robbins, professeur agrégé en sciences aéronautiques et coordinateur du programme de systèmes aériens sans pilote de l'Université Embry-Riddle Aeronautical.

"Accroître cette empreinte là où les gens peuvent accéder à cette information est extrêmement important", a-t-il déclaré. "C’est une façon de le faire."

L'attrait des drones et des ballons est qu'ils pourraient coûter beaucoup moins cher que la construction de tours de cellules dans des régions éloignées. Et leur emplacement, plus proche de la Terre que les satellites, pourrait offrir des temps de réponse plus rapides, a déclaré Tim Farrar, président de TMF Associates, une société de conseil et de recherche en télécommunications à Menlo Park.

Les experts du secteur estiment que 10% à 20% seulement de la surface terrestre de la Terre est couverte de tours cellulaires terrestres. Les opérateurs de téléphonie mobile sont intéressés par un service continu à travers le monde, notamment à la lumière de la couverture nécessaire pour les applications 5G avancées. Les drones pourraient également être utilisés dans des situations d'urgence dans lesquelles des tours de téléphonie cellulaire ont été détruites ou déconnectées.

"Si vous pouviez diffuser Internet dans des régions isolées pendant de longues périodes, ce serait une capacité très souhaitable", a déclaré Arthur Holland Michel, codirecteur du Centre d'étude du drone au Bard College de New York. "Vous pouvez connecter de nombreux utilisateurs et améliorer considérablement vos résultats. Le problème est qu'il s'agit d'un défi technique d'une complexité phénoménale."

Au fil des ans, plusieurs compagnies ont relevé le défi de maintenir un avion sans pilote en vol pendant de longues périodes.

Dans les années 1990, la NASA a formé une alliance avec des sociétés telles que AeroVironment, Aurora Flight Sciences (acquise par Boeing en 2017), Scaled Composites (basé à Mojave) (racheté par Northrop Grumman Corp. en 2007) et General Atomics, basé à San Diego, développer des technologies qui pourraient être utilisées dans les drones effectuant des missions scientifiques et environnementales à haute altitude.

Le résultat fut plusieurs prototypes fonctionnant à l'énergie solaire / électrique, y compris une modification du drone qu'AeroVironment avait initialement construit pour un programme classifié qui devint Pathfinder Plus. Sur un vol d'essai, cet avion a atteint une altitude de 80 201 pieds. La société a mis au point d’autres prototypes de drones de haut vol, tels que le Helios, qui a atteint 96 863 pieds au cours d’un essai réalisé en 2001.

À l'époque, toutefois, les limitations d'efficacité des cellules solaires et du coût et de l'efficacité du stockage de batteries rendaient ces avions moins viables sur le plan commercial, a déclaré Wahid Nawabi, directeur général d'AeroVironment.

Plus récemment, les efforts de drones de haut niveau des géants de la technologie Facebook et Google parent de Google Alphabet ont échoué pour des raisons similaires.

L'année dernière, après que Facebook ait mis fin à sa propre conception de drones diffusant sur Internet (un porte-parole a refusé de dire combien la société a dépensé pour cette initiative), elle a choisi de travailler avec Airbus et d'autres partenaires.

Après avoir mis un terme à son projet de drones solaires à large bande, Alphabet s'est concentré sur les ballons. Sa filiale Loon utilise d’énormes ballons flottant jusqu’à 65 000 pieds pour transmettre des signaux Internet. Alphabet a expliqué à Bloomberg que "la faisabilité économique et technique" de Loon était un "moyen beaucoup plus prometteur de connecter des régions rurales et éloignées du monde".

Les ballons de la taille d'un court de tennis de Loon ont déjà parcouru plus de 18 millions de kilomètres et ont été utilisés à Porto Rico pendant six mois après l'ouragan Maria de 2017. Le ballon typique reste en place environ 150 jours, mais l'objectif est d'atteindre une durée de vie moyenne de 300 jours, a déclaré un responsable de Loon lors d’une conférence de presse conjointe avec SoftBank le mois dernier.

Le mois dernier, HAPSMobile, la coentreprise SoftBank et AeroVironment, a annoncé qu'elle créerait une "relation stratégique" avec Loon, grâce à un investissement de 125 millions de dollars de HAPSMobile.

Selon les analystes, les drones pourraient être plus faciles à contrôler et à diriger que des ballons.

Le dernier drone d'AeroVironment, le Hawk30, a permis d'améliorer la capacité de charge énergétique et les coûts des cellules solaires et des batteries. Lancé il y a un mois, le Hawk30 a une envergure de 256 pieds et 10 hélices le long du bord. Il est capable de couvrir un rayon d'environ 200 km tout en restant en altitude pendant six mois, a précisé SoftBank. Le vol le plus long à énergie solaire avec un drone HAPS AeroVironment de génération précédente a duré 18 heures en 2001.

Le Hawk30 captera l’énergie solaire pendant la journée et tirera ses batteries la nuit, a déclaré un dirigeant de SoftBank dans un exposé traduit le mois dernier.

AeroVironment a refusé de dire si le drone Hawk30 avait effectué son premier vol ou quel était le délai de ce dernier pour de tels vols, invoquant des raisons de concurrence.

Toutefois, pour que ces systèmes fonctionnent, le défi fondamental consiste à équilibrer le poids, l'endurance et la consommation d'énergie des avions. "Je pense que ces avions sont très prometteurs", a déclaré Robbins. "C'est juste quelque chose qui dépend de l'état de la technologie d'aujourd'hui."

Holland Michel était plus prudent. Après tout, SoftBank a également investi dans OneWeb, qui développe une constellation de satellites à large bande.

"Tout le monde devine vraiment si c'est le moment où ils vont réellement déchiffrer le code", a-t-il déclaré.


Kenya: le premier déploiement de ballons Internet de Google parent


© 2019 Los Angeles Times

Distribué par Tribune Content Agency, LLC.

Citation:
                                                 Voici pourquoi votre Internet sera bientôt livré par un drone (16 mai 2019)
                                                 récupéré le 16 mai 2019
                                                 à partir de https://techxplore.com/news/2019-05-internet-drone.html

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